Alors que la pandémie s’atténue, une agence connue pour planifier des festivals de Baltimore comme Artscape offre une nouvelle vision. Mais des questions demeurent. – Soleil de Baltimore

Chaque été pendant plus d’une décennie, l’artiste de Baltimore Ernest Shaw Jr. a vendu ses peintures sur un stand à Artscape, le festival d’art gratuit de la ville. Au fil des ans, les frais de kiosque sont passés d’environ 25 $ à 700 $. Pendant ce temps, dit Shaw, les vendeurs de l’extérieur de la ville ont supplanté les vendeurs locaux et l’art semblait devenir secondaire par rapport aux grandes roues et aux cuisses de dinde. Il a finalement fait sa sortie.

“Non seulement j’ai arrêté de vendre, j’ai arrêté d’y aller”, a déclaré Shaw, 52 ans, dont les peintures murales plus grandes que nature de personnages comme Billie Holiday ornent les bâtiments de Baltimore. Pour éviter le trafic qui encombrait son quartier de Bolton Hill, il a déclaré: “La semaine d’Artscape, je quitterais la ville.”

Mais maintenant que la ville a annoncé des plans pour le retour du festival, Shaw espère voir quelques changements. Le Baltimore Office of Promotion & The Arts, ou BOPA, qui coordonne Artscape et d’autres événements de la ville, a déclaré ce mois-ci que la foire d’art annuelle sera de retour en septembre 2023 avec un accent renouvelé sur les arts, un accent qui reflète des changements plus larges au sein de la organisme.

Donna Drew Sawyer, PDG de BOPA, a déclaré que son groupe avait profité de la pause pandémique de la production d’événements pour repenser ses signatures de festival, à commencer par Artscape. Avant la crise du COVID-19, dit Sawyer, “l’art avait pris le pas sur les food trucks et toutes les autres choses qui se passaient”. L’impact de l’événement sur Baltimore, dit-elle, a été “éphémère”. De plus, la fréquentation a diminué de 2017 à 2019.

En décembre dernier, les employés de BOPA se sont rendus à Miami pour assister à Art Basel, l’une des foires d’art les plus célèbres au monde, afin de trouver l’inspiration. Au-delà des murs de la foire, des installations extérieures attirent désormais les visiteurs dans les quartiers autrefois délaissés de Miami. C’est quelque chose que Sawyer veut voir à Baltimore.

Au retour d’Artscape, plus de quatre ans après le dernier en juillet 2019, Sawyer espère déplacer l’attention du festival vers Station North Arts District, loin du corridor Bolton Hill et Midtown-Belvedere où il se tient depuis les années 1980. Sawyer a déclaré qu’elle souhaitait mettre en valeur des lieux tels que le point chaud d’Instagram Graffiti Alley et Motor House sur North Avenue, qui abritent des studios d’artistes et des galeries.

Retravailler une institution comme Artscape peut être une entreprise controversée, a déclaré Shaw, qui a entendu parler des nouveaux plans du groupe. “Tout le monde ne va pas être content”, a-t-il déclaré. « Certaines personnes attendent le festival avec impatience.

Artscape se déplacera définitivement en septembre et les organisateurs ont envisagé d’étendre le festival d’un week-end à cinq jours.

“Tout cela dépend de notre capacité à collecter des fonds pour que cela se produise”, a déclaré Sawyer, notant qu’Artscape s’appuie sur des sponsors et des subventions.

Les changements que Sawyer a prévus pour Artscape reflètent des changements plus larges chez BOPA, une agence quasi municipale. Au fil des décennies, le groupe, qui comprend également le bureau du film de la ville, a dû faire face à des responsabilités concurrentes, notamment l’organisation d’événements, l’attribution de subventions aux artistes et la gestion de sites tels que la tour des arts Bromo Seltzer et le château des cloîtres, un lieu de mariage de Lutherville.

Dans son rapport de transition de 2021, le maire Brandon Scott a recommandé la création d’un conseil consultatif pour envisager des « alternatives » à la structure actuelle de l’agence. Un porte-parole du maire n’a pas répondu aux questions sur les résultats. Le bureau du maire a alloué un budget de près de 10 millions de dollars au BOPA pour cet exercice, avec un peu plus de 2 millions de dollars spécifiquement destinés aux événements.

“Le conseil des arts n’a pas toujours été au centre de BOPA”, a déclaré Sawyer, qui a pris la direction de l’organisation en 2018. “BOPA était très centré sur les festivals pendant de nombreuses années. Pendant mon mandat, je voulais avoir plus d’équilibre.

À cette fin, Sawyer a supervisé une multitude de nouvelles embauches, ainsi que des licenciements et des démissions. “Certains employés de longue date ont choisi de ne pas suivre la direction que je voulais prendre pour l’organisation”, a déclaré Sawyer.

Les critiques disent que Sawyer a fait preuve d’un manque de transparence alors qu’elle reconstruit BOPA, et se demandent si certains des événements phares de Baltimore reviendront vraiment.

En tant que membre du personnel des événements de BOPA en 2019, Ayo Figueroa a coordonné des performances de créations orales au théâtre Lyric, créant ce qu’elle dit être une plate-forme pour des artistes qui seraient autrement hors de portée.

“Pouvoir offrir cette opportunité était spécial”, a déclaré Figueroa, qui a grandi avec le festival, participant enfant avec sa mère, qui a joué avec la troupe du Sankofa Dance Theatre. Figueroa dit qu’elle a été informée en octobre 2020 qu’elle avait été licenciée par une lettre envoyée par e-mail du BOPA, la décrivant comme une “décision personnelle difficile”.

“J’ai l’impression d’avoir été complètement rejeté”, a déclaré Figueroa, 34 ans, à travers les larmes, qualifiant cela de “choquant, dévastateur, déchirant”.

Kathy Hornig, chef de l’exploitation et directrice des festivals, a également quitté l’organisation. Hornig a refusé d’être interviewée pour cet article, disant seulement qu’elle restait “fière” de son travail sur les festivals.

Les licenciements et les démissions chez BOPA ont troublé Rahne Alexander, qui a travaillé comme rédactrice de subventions à temps partiel pour l’association à but non lucratif de 2018 à 2020. “Ils viennent de perdre beaucoup de talent”, a déclaré Alexander. “Cela ne ressemblait pas à une organisation stable.”

Vingt des 36 membres du personnel ont été licenciés ou ont démissionné de l’organisation en 2020, dont de nombreux responsables de la production d’événements tels qu’Artscape. Sawyer dit que les coupes étaient une décision commerciale nécessaire pour que l’organisation à but non lucratif survive à la pandémie.

“La pire chose qui puisse arriver, c’est si nous n’étions pas là à la fin de la pandémie”, a déclaré Sawyer.

Mais la singularisation du personnel du festival, en particulier, a dérangé Alexander. Des événements comme Artscape, a déclaré Alexander, “sont les choses pour lesquelles l’agence est la plus connue dans la ville”. La plupart ont été annulés tout au long de la pandémie. « Qu’est-ce qu’ils font s’ils ne font pas ça ? » dit Alexandre.

C’est une question qui « frustre » Sawyer. Pendant la pandémie, « nous ne sommes pas restés les bras croisés », dit-elle. L’agence a parrainé des expositions et des visites d’ateliers et a décerné des prix aux artistes. « Dire que BOPA n’est qu’un événement, la société est absolument incorrecte. Nous sommes une organisation artistique et nous élevons la ville à travers les arts.

BOPA gère également le marché fermier et le bazar sous le JFX, qui, selon Sawyer, “est comme un mini-Artscape chaque semaine”. A partir de juin, le marché prolongera ses horaires jusqu’à 16h un dimanche par mois. Elle a également noté que les feux d’artifice reviendront dans le port intérieur ce jour de l’indépendance.

Light City, un autre festival géré par le BOPA, devrait revenir en 2024, mais Sawyer a refusé de fournir une date pour le prochain Festival du livre, qui a été suspendu pendant la pandémie.

Elle a déclaré que son agence pourrait s’associer à la bibliothèque Enoch Pratt, à des librairies locales ou à d’autres organisations littéraires qui pourraient “accueillir” le Festival du livre, un événement annuel qui remonte aux années 1990. Une porte-parole du système de bibliothèques de la ville a déclaré dans un e-mail : “Nous n’avons pas discuté de l’avenir du Festival du livre avec le BOPA”.

La décision de Sawyer de s’éloigner des événements pour se concentrer sur le soutien aux artistes est parfaitement logique pour Carla Du Pree, directrice exécutive du projet CityLit, qui participe au festival annuel du livre. À l’avenir, dit Du Pree, le Festival du livre sera « différent. Différent ne veut pas dire pire. Différent peut signifier tellement mieux.

Du Pree a salué les initiatives récentes du BOPA, comme son programme de subventions d’urgence, qui a permis de collecter près de 125 000 $ pour aider les artistes à acheter des fournitures ou même des produits d’épicerie pendant la pandémie. Le BOPA est également chargé d’administrer 500 000 $ de subventions aux artistes financées par l’American Rescue Plan Act.

“Beaucoup de gens veulent l’art mais ils ne comprennent pas ce qu’il faut pour que l’artiste vive”, a-t-elle déclaré.

Shaw dit qu’il a été encouragé à voir de nouveaux visages au BOPA, y compris des conservateurs qui connaissent à la fois la scène artistique de Baltimore et au-delà des frontières de la ville.

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“Baltimore a vraiment une culture artistique très riche qui a volé sous le radar”, a déclaré Shaw, notant que la ville a accueilli des sommités telles qu’Amy Sherald, qui est devenue célèbre après avoir peint un portrait officiel de la Maison Blanche de l’ancienne première dame Michelle Obama.

“Je pense qu’il est important de reconnaître à BOPA le mérite d’avoir reconnu ce que Baltimore a et de l’avoir souligné”, a déclaré Shaw, dont la récente exposition au Top of the World, la plate-forme d’observation du bâtiment World Trade le long de l’Inner Harbor, a été organisée par BOPA.

Certains partenaires de l’agence se disent ouverts à l’idée de retravailler Artscape et les autres festivals de Baltimore, mais le besoin de communication et de transparence de Sawyer dans le processus est souligné.

“L’évolution peut être une bonne chose”, a déclaré Jeannie L. Howe, directrice exécutive de la Greater Baltimore Cultural Alliance, une organisation à but non lucratif basée à Station North qui soutient les artistes de la région. “Ce que j’espère, c’est qu’il y aurait une sorte de processus pour qu’il soit vraiment transparent et intègre un large éventail de voix.”

Shaw, l’artiste, est d’accord. Bien qu’il se félicite des changements que Sawyer prévoit d’apporter à Artscape et à BOPA dans son ensemble, il a noté qu’une telle refonte nécessitera des ressources importantes et le soutien des membres de la communauté et des politiciens.

“Si vous voulez transformer Artscape en un mini-Art Basel”, a-t-il dit, “vous devez avoir l’adhésion.”

La journaliste du Baltimore Sun, Mary Carole McCauley, a contribué à cet article.

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