Après Upheaval, le MOCA parie sur Johanna Burton pour apporter la stabilité

LOS ANGELES — Le Museum of Contemporary Art, avec sa collection enviable, est depuis longtemps un symbole de la scène artistique florissante de la Californie, et il a contribué à stimuler la résurgence d’une partie autrefois stérile du centre-ville de Los Angeles. Mais des vagues de bouleversements dans la gestion ont porté atteinte à sa réputation et soulevé des questions sur ses perspectives à un moment où les groupes artistiques de tout le pays peinent à reprendre pied après les perturbations de la pandémie.

Maintenant, l’avenir du MOCA – qui a autrefois donné le ton ici et dans une grande partie du pays en matière de collection et d’exposition d’art contemporain – repose sur un sauveur quelque peu improbable : Johanna Burton, qui a été nommée directrice en septembre au milieu du dernier spasme de troubles organisationnels.

Son parcours pour devenir la première femme directrice du musée depuis sa fondation en 1979 était inhabituel. Burton a été amené en septembre. 3 en tant que directrice exécutive pour faire face à ce que le conseil d’administration du musée considérait comme les lacunes de gestion de son prédécesseur, Klaus Biesenbach, une figure de premier plan dans le monde des musées qui semblait personnifier l’intersection flashy des arts et d’Hollywood. Le plan était qu’ils partagent les tâches. Mais en moins de deux semaines, il a quitté pour diriger un musée à Berlin et Burton a obtenu le poste le plus élevé. Dans une récente interview, Burton a déclaré que sa priorité la plus urgente – et le plus grand obstacle – était de mettre fin aux turbulences qui tourmentent le musée depuis plus d’une décennie.

“Vous mettez le doigt sur quelque chose qui, je pense, est en fait l’une de mes principales préoccupations, qui est – aussi peu sexy que cela puisse paraître – donner vraiment la priorité à la stabilité”, a-t-elle déclaré dans son bureau donnant sur la place du musée et la Grand Avenue. « C’est ce dont le musée a besoin. C’est ce dont le personnel a besoin. Les gens aiment MOCA. J’ai eu beaucoup de conversations avec des gens qui veulent juste que ça marche bien et ils y croient. Mais je pense que le manque de stabilité a également conduit peut-être à l’absence d’une image cohérente de ce que fait l’institution.

Cela ne veut pas dire que Burton a l’intention d’être une présence discrète dans une ville où les dirigeants de musées – comme Biesenbach ou Michael Govan au Los Angeles County Museum of Art – cultivent leur propre genre de célébrité. “J’ai l’impression d’être en quelque sorte le contraire de cela”, a déclaré Burton. Mais, a-t-elle ajouté, “je pense que je suis flashy à ma manière.”

Burton est la cinquième personne à occuper le poste le plus élevé depuis 2008. Le taux remarquable de roulement du leadership est largement considéré comme ayant nui à la crédibilité du MOCA auprès des donateurs, des artistes et du public à un moment où d’autres institutions, comme le Broad, le LACMA et le Hammer Museum — ainsi que des galeries comme Hauser & Wirth — ont dynamisé la scène artistique de classe mondiale de la ville.

Le MOCA a traversé les guerres. Il a résisté à un raid sur sa dotation pour payer les factures et a évité un projet de fusion avec LACMA. Et en plus de passer rapidement par quatre réalisateurs ces dernières années – Jeremy Strick, Jeffrey Deitch, Philippe Vergne et Biesenbach – il a vu les départs très publics de deux importants conservateurs en chef, Paul Schimmel et Helen Molesworth.

Maria Seferian, la présidente du conseil d’administration du MOCA, a déclaré dans un e-mail que Burton était “unique en soi”, ajoutant : “Elle bénéficie du soutien unanime d’un conseil d’administration fort et cohérent”.

Burton arrive au MOCA porté par la bonne volonté du monde de l’art. Beaucoup disent que son profil discret sera un antidote bienvenu aux prédécesseurs plus voyants du MOCA (Biesenbach était connu pour avoir publié des photos Instagram de lui-même avec des célébrités comme Patti Smith, Yoko Ono et Lady Gaga).

“Elle place l’institution avant elle et n’a pas à être celle qui a toutes les idées, mais elle est aussi forte et décisive”, a déclaré Adam D. Weinberg, directeur du Whitney. “C’est le genre de personne qui est là pour le long terme et qui comprend qu’il faudra des années pour repenser l’institution.”

“Le panache sans fondation ne suffit pas”, a ajouté Weinberg. “Vous devez d’abord construire une fondation.”

Burton, 50 ans, est en quelque sorte un départ pour le conseil d’administration du MOCA composé d’artistes, de chefs d’entreprise et de politiciens, compte tenu du type d’administrateurs qui ont suscité leur intérêt dans le passé. Bien qu’elle ait une expérience muséale considérable – plus récemment en tant que directrice du Wexner Center for the Arts à Columbus, Ohio – Burton a passé la majeure partie de sa carrière dans l’éducation et possède plusieurs diplômes supérieurs en art.

Elle a été directrice associée du Whitney Independent Study Program; dirigé le programme d’études supérieures en études de conservation à Bard; et a été responsable de l’éducation au New Museum. Reconnaissant que le mot « éducation » peut « rendre les yeux de certaines personnes vitreux », Burton a déclaré que le rôle éducatif des musées est devenu particulièrement important maintenant, au milieu du calcul national autour des questions de diversité, d’inclusion et d’accessibilité.

“Les musées sont vraiment en train de se réévaluer”, a-t-elle déclaré. “Le genre de travail que je faisais dans ce domaine depuis très longtemps donne l’impression qu’il devient de plus en plus centralisé.”

Peu de temps après que Burton ait été nommé au musée en septembre pour fournir un lest de gestion, Biesenbach, que le musée s’attendait à partager avec elle, a démissionné pour occuper un poste prestigieux à la tête de la Neue Nationalgalerie et du futur musée du XXe siècle à Berlin. Le conseil d’administration – stupéfait et embarrassé par son départ, puisqu’il leur avait donné non – a confié le poste de directeur complet à Burton. Après avoir initialement annoncé que le poste de directeur serait mieux divisé en deux, le musée a changé de vitesse, affirmant que Burton avait à elle seule “la pleine foi et la confiance du musée pour conduire le MOCA vers l’avenir”.

Le directeur le plus ancien du musée, Richard Koshalek, qui l’a dirigé de 1983 à 1999, a qualifié Burton de bon candidat. “C’est un exercice d’équilibre”, a-t-il déclaré, “et elle va pouvoir équilibrer les nombreuses forces conflictuelles qui existent au MOCA.”

Le plus crucial maintenant, de l’avis des artistes et des administrateurs artistiques qui suivent depuis longtemps le musée : le conseil d’administration doit donner à Burton le temps et l’espace pour tracer une voie et la poursuivre. “Le MOCA a traversé tant d’administrateurs et a été si impatient avec son leadership depuis une décennie maintenant”, a déclaré Schimmel. « Un musée de cette taille a vraiment besoin d’un leadership cohérent. Cela a été l’un des vrais défis : qui dirige l’endroit ? »

En effet, plusieurs observateurs de l’art mondial se demandent si le conseil d’administration a contribué aux problèmes du musée, soit en étant trop actif, soit insuffisamment unifié. Seferian, qui est intervenue pour occuper le poste de directrice par intérim en 2013 après le départ de Deitch, a signalé qu’elle prévoyait de donner de la latitude à Burton. “Au fil des ans, mon implication personnelle avec le MOCA a changé en fonction des circonstances”, a déclaré Seferian.

Reste à savoir si Burton entretient le genre de relations avec les artistes et les idées d’exposition audacieuses qui en font une programmation passionnante.

On ne sait pas non plus si elle peut changer la composition du conseil d’administration, étant donné que la santé de toute institution artistique à but non lucratif dépend dans une large mesure de l’engagement et de la générosité financière de ses administrateurs. Biesenbach a amené cinq administrateurs avec lui au musée, puis en a ajouté cinq autres pendant son mandat. (Quatre de ses recrues sont parties depuis.) Burton a récemment ajouté un administrateur et, selon le musée, en a d’autres en préparation.

Ce ne serait pas une transition facile, même dans le meilleur des cas. Burton, comme d’autres administrateurs de musées à travers le pays, est confronté à un paysage radicalement changeant après les deux dernières années, alors que les institutions tentent de répondre aux préoccupations concernant la diversité et la représentation dans un monde muséal souvent considéré – dans ses expositions, son personnel et ses conseils d’administration – comme dominée par les hommes blancs.

L’année dernière, Mia Locks, conservatrice principale du MOCA et responsable des nouvelles initiatives, a démissionné après moins de deux ans de travail, déclarant dans un e-mail d’adieu au personnel, que la direction du MOCA n’était pas prête à “embrasser pleinement” l’inclusion, la diversité, l’équité et équité accessibilité.

Et en 2018, l’artiste Mark Grotjahn, qui siégeait alors au conseil d’administration du MOCA, a refusé d’être honoré lors du gala du musée, invoquant le manque de diversité des lauréats récents.

Burton a déclaré que l’équité est une priorité claire qui “doit être encore plus claire”. Elle a ajouté qu’elle était aux prises avec la façon dont la collection du MOCA peut “raconter le récit différemment” et, compte tenu des omissions flagrantes, “Regardons-nous en arrière et remplissons-nous?”

Le MOCA est en concurrence pour attirer l’attention, les dons d’art et le financement dans une scène muséale en plein essor. Il y a des files de personnes qui attendent tous les jours devant le Broad de l’autre côté de la rue et au nouveau Academy Museum of Motion Pictures de l’autre côté de la ville. LACMA construit un nouveau complexe de 650 millions de dollars et le marteau est également en expansion.

Ces programmes de construction ont mis en évidence les déficiences architecturales du bâtiment principal du MOCA. L’entrée des galeries se fait par une série de marches et en grande partie à l’abri des regards, un contraste peu attrayant avec l’architecture qui attire l’attention de certains de ses voisins de la Grand Avenue, notamment le nouveau Broad et le Walt Disney Concert Hall.

Les habitants du monde de l’art se sont périodiquement demandé si le MOCA restait nécessaire ou s’il devait être fusionné avec le LACMA ou le Broad. Mais le MOCA possède l’une des collections d’art d’après-guerre les plus respectées au monde et une solide histoire avec les artistes. Et ces jours-ci, l’institution se dit en bonne santé financière, avec un budget de fonctionnement annuel équilibré d’environ 22 millions de dollars et une dotation de plus de 180 millions de dollars.

“Le MOCA à son apogée est devenu la première institution aux États-Unis pour les expositions thématiques et contemporaines”, a déclaré Deitch, un galeriste qui a servi pendant trois années tumultueuses en tant que directeur du musée avant de partir. “C’était une classe à part.”

Ann Philbin, la directrice du Hammer, a déclaré que malgré les défis, c’était “un grand moment” pour le MOCA.

“Il a une dotation saine, il a une collection extraordinaire”, a-t-elle déclaré. « Et il a maintenant un leader très compétent. Ils doivent lui donner du temps et ils doivent lui faire confiance et la laisser diriger.

Burton, pour sa part, a soutenu que le MOCA a toujours un rôle essentiel à jouer.

“Je n’ai jamais vu de musées d’art se sentir aussi pertinents pour le paysage plus large qu’aujourd’hui”, a-t-elle déclaré. « En même temps, j’entends peut-être plus que jamais les gens parler du fait qu’ils ne leur sont pas accessibles. Et je trouve que c’est ce paradoxe vraiment intéressant que je pense que le MOCA peut réellement résoudre.

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