Comment l’industrie de l’art élimine les oligarques russes sanctionnés

  • Les oligarques russes ont des racines profondes dans l’industrie de l’art en tant que collectionneurs et mécènes de grande valeur.
  • Les maisons de vente aux enchères, les musées et les artistes coupent les ponts avec les milliardaires en réponse aux sanctions.
  • Mais les experts avertissent que les oligarques pourraient toujours blanchir de l’argent et échapper aux sanctions grâce à l’art haut de gamme.

À Londres, les plus grandes maisons de vente aux enchères du monde ont annulé la “Russian Art Week”, la foire d’art incontournable pour les riches acheteurs russes.

À New York, le milliardaire russe Vladimir Potanine a démissionné du conseil d’administration du musée Guggenheim.

À Moscou, les artistes annulent leurs expositions au Garage, le musée fondé par Dasha Zhukova, une collectionneuse d’art mondaine et ex-épouse de l’oligarque sanctionné Roman Abramovich.

Alors que le monde cherche à riposter contre les oligarques russes sanctionnés et leurs “gains mal engendrés”, l’industrie de l’art notoirement opaque tente de rompre des relations de plusieurs décennies avec les magnats étrangers.

Mais alors que des biens personnels comme des yachts, des manoirs et des jets sont saisis à la suite de l’invasion de l’Ukraine, des experts ont déclaré à Insider que l’industrie de l’art de 50 milliards de dollars fait face à des “trous béants” en ce qui concerne la question de la propriété.

Les oligarques russes ont dépensé des millions en œuvres d’art achetées dans des maisons de vente aux enchères et des galeries américaines et britanniques

Roman Abramovich et Dasha Zhukova assistent à l'avant-première de la saison des expositions de printemps au Garage Museum of Contemporary Art le 9 mars 2017 à Moscou, en Russie.

Roman Abramovich et Dasha Zhukova assistent à l’avant-première de la saison des expositions de printemps au Garage Museum of Contemporary Art le 9 mars 2017 à Moscou, en Russie.

Équipe Boyko/Getty Images


Mikhail Fridman, qui est sanctionné par l’UE et le Royaume-Uni, a acheté “Four Marilyns” d’Andy Warhol en 1962 pour 38,2 millions de dollars chez Phillips en 2013. L’année suivante, il l’a retourné à un banquier turc pour 44 millions de dollars.

Roman Abramovich – qui figure également sur les listes de sanctions de l’UE et du Royaume-Uni – aurait acheté des œuvres telles que “Benefits Supervisor Sleeping” de Lucian Freud pour 33,6 millions de dollars chez Christie’s et un triptyque de Francis Bacon pour 86,3 millions de dollars chez Sotheby’s.

Fridman et Abramovich ont acheté leur art par l’intermédiaire de la galerie Gagosian à New York, dont le fondateur a été qualifié de “marchand d’art officiel de l’oligarchie russe”, selon le New York Post. Lorsqu’on lui a demandé si les relations avec les clients de Gagosian allaient changer à la lumière des récentes sanctions, la galerie a déclaré qu’elle avait “mis en place des contrôles internes efficaces et pris des mesures de diligence raisonnable pour se conformer pleinement à toutes les lois applicables”.

Fin février, les États-Unis, le Canada et les principaux pays d’Europe occidentale ont annoncé la création d’un groupe de travail chargé d’identifier et de geler les avoirs détenus par les élites russes au pouvoir dans d’autres juridictions.

Mais pour geler un actif, vous devez prouver à qui il appartient – une question de plusieurs millions de dollars dans le monde de l’art, où les achats anonymes et dissimulés sont monnaie courante.

Le marché de l’art de grande valeur est particulièrement vulnérable au commerce illicite

Dmitry Rybolovlev pose à Paris le 24 septembre 2015 devant deux tableaux prétendument volés de Pablo Picasso,

Dmitry Rybolovlev pose à Paris le 24 septembre 2015 devant deux tableaux prétendument volés de Pablo Picasso, “Espagnole a l’Eventail” (L) et “Femme se Coiffant”, qu’il a achetés à un marchand d’art suisse.

PATRICK KOVARIK/AFP via Getty Images


Le marché mondial de l’art est “l’une des parties les moins transparentes du système financier”, explique le Dr. Louise Shelley, directrice du Terrorism, Transnational Crime and Corruption Center de l’Université George Mason, a déclaré à Insider.

En 2020, une enquête bipartite du Sénat a révélé que des intermédiaires de l’art avaient acheté plus de 18 millions de dollars d’art de grande valeur aux États-Unis par le biais de sociétés écrans à des oligarques russes après que les États-Unis les aient sanctionnés en mars 2014.

Et il y a à peine deux semaines, le Financial Crimes Enforcement Network du Trésor américain a envoyé une alerte signalant que le marché de l’art de grande valeur était “attirant pour le blanchiment d’argent par des acteurs illicites, y compris des élites russes sanctionnées”.

La structure du monde de l’art est particulièrement sensible à cette pratique de “laver” l’argent obtenu illégalement afin qu’il semble provenir de sources légitimes.

Pour commencer, il est souvent difficile d’identifier l’acheteur réel, explique le Dr. Moyara Ruehsen, directrice du programme de gestion de la criminalité financière au Middlebury Institute of International Studies à Monterey.

“Personne n’achètera quoi que ce soit sous son vrai nom. Même quelqu’un qui n’a rien à cacher, c’est soit acheté par une fiducie, soit par une société fictive”, a déclaré Ruehsen à Insider. “Les maisons de vente aux enchères et les galeries d’art rencontrent rarement la personne qui vend l’œuvre d’art ou la personne qui achète l’œuvre d’art.”

Deuxièmement, la plupart des œuvres d’art sont plus faciles à transporter et à cacher que d’autres actifs, comme les yachts et les jets privés, dont beaucoup ont été saisis aux oligarques russes ces dernières semaines.

Les pièces haut de gamme sont souvent stockées dans des zones économiques franches ou de grands entrepôts appelés ports francs, où les marchandises sont soumises à peu ou pas de droits et taxes. Les œuvres d’art peuvent être achetées et vendues sans jamais quitter les ports francs, ce qui leur permet de rester discrètes pendant que les gouvernements fouillent les actifs des personnes sanctionnées. Les élites sanctionnées peuvent également essayer de protéger l’art de la saisie en transférant la propriété sur papier à un proche associé de confiance qui n’a pas été sanctionné.

Les œuvres d’art ont également l’attrait supplémentaire d’avoir un prix de marché plus subjectif, permettant aux propriétaires privés de gonfler les prix de millions de dollars pour augmenter leurs profits.

“Il est vraiment difficile de discuter de la véritable valeur du produit que nous commercialisons”, a déclaré Ruehsen. “Avec d’autres matières premières, c’est plus difficile à faire.”

Comment les maisons de vente aux enchères gèrent le problème

Un homme passe devant

Un homme passe devant “Untitled” de Willem De Kooning lors d’une avant-première de la vente du soir d’art impressionniste et moderne de Sotheby’s à New York.

Thomson Reuters


Pour leur part, les maisons de vente aux enchères se disent prêtes à éliminer les personnes sanctionnées de leurs listes de clients.

Sotheby’s a déclaré à Insider qu’elle « exerce ses activités dans le strict respect de toutes les lois et réglementations applicables, y compris » et qu’elle « se conformera à toute réglementation mise en place ».

Christie’s a déclaré avoir “immédiatement pris des mesures grâce à nos processus stricts d’identification et de filtrage des clients en place dans le cadre de nos programmes mondiaux de lutte contre le blanchiment d’argent et de conformité”.

“Nous n’autorisons pas les personnes ou les entreprises désignées sur les listes de sanctions applicables à effectuer des transactions avec nous”, a déclaré la société. “Les personnes politiquement exposées et celles ayant un lien avec une juridiction sanctionnée ou d’autres juridictions à haut risque sont également soumises à une diligence raisonnable renforcée.

Un porte-parole de Phillips a déclaré à Insider que la société avait “des mesures en place pour s’assurer qu’aucune personne ou institution visée par des sanctions ne puisse faire des affaires directement ou indirectement via nos salles de vente”. Phillips appartient à la société russe de produits de luxe Mercury Group.

Paul Minshull, COO et CTO chez Heritage Auctions, a déclaré que la société avait mis en place des politiques de lutte contre le blanchiment d’argent depuis plusieurs années, qui comprennent une vérification quotidienne des listes de sanctions.

Mais les galeries n’ont elles-mêmes que peu de perspicacité.

“Notre principal problème est généralement que nous ne nous concentrons pas sur les registres ouverts de la propriété réelle”, a déclaré Shelley, faisant référence aux lois américaines sur le droit de propriété. “C’est un problème sur le marché immobilier, c’est un problème sur le marché de l’art. C’est un problème dans notre système financier à tous les niveaux.”

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