Dans “Ice Rivers”, Jemma Wadham propose une exploration personnelle et convaincante de la fonte des glaciers

Rivières de glace : une histoire de glaciers, de nature sauvage et d’humanité

Par Jemma Wadham. Princeton University Press, 2021. 256 pages. 26,95 $

“La glace se comporte plus comme un liquide que comme un solide”, nous dit la biogéochimiste glaciaire britannique Jemma Wadham dans les premières pages de “Ice Rivers”, justifiant le titre. La plupart des Alaskiens connaissent ce concept. Nos glaciers sont toujours en mouvement. Ce que nous pourrions ne pas considérer, c’est à quel point ces glaciers sont essentiels à la vie. Et à mesure qu’ils cessent de se comporter comme des liquides et deviennent plutôt liquides, la vie à l’intérieur et à l’extérieur d’eux change. Cela fait partie de l’histoire que Wadham raconte dans un livre qui mêle parfaitement mémoires et science dure, offrant à la fois un compte rendu des trois décennies de recherche de Wadham et un aperçu de la personne derrière tout cela.

Wadham est bien connu dans le domaine de la glaciologie. Elle s’est fait un nom grâce à un travail révolutionnaire – ou devrait-il s’agir d’un brise-glace? — étudier les voies empruntées par l’eau de fonte à travers un glacier à Svalbard, en Norvège, et découvrir que la forme empruntait des voies inattendues et qu’elle transportait des éléments essentiels de la vie qu’elle délivrait dans la mer. De plus, après des mois de travail fastidieux pour collecter des échantillons de cette eau, elle a trouvé des preuves d’organismes microscopiques qui y vivaient. Après son étude, elle écrit : « Nous ne pouvions plus considérer les glaciers comme des friches gelées et stériles – ils faisaient autant partie de la biosphère terrestre que les forêts et les océans.

Le livre commence sur une note personnelle avec une description vivante des jours d’enfance que Wadham a passés à parcourir les Cairngorms d’Écosse, à travers des terres sculptées par le retrait des glaciers de la dernière période glaciaire. Elle n’a pas trouvé de glaciologie, indique-t-elle. La glaciologie l’a trouvée et l’a emmenée jusqu’aux extrémités de la Terre. Ici, elle emmène les lecteurs.

Wadham a fait ses études de premier cycle sur le Haut Glacier d’Arolla dans les Alpes suisses. De son propre aveu, elle n’aime pas avoir froid, mais sa profession l’exige, et c’est lors de cette première expédition qu’elle a découvert que son obsession pour les glaciers était plus que suffisante pour compenser les inconforts quotidiens de longues périodes de vie. tout sauf au sommet d’eux pendant les études. L’une des leçons de ce livre, en fait, est que la recherche sur le terrain n’est pas glamour. « En fait, vous êtes là pour survivre », explique-t-elle.

Depuis l’Europe, Wadham plonge dans l’Arctique, d’abord au Svalbard puis au Groenland. Elle propose des explications brèves mais concises et facilement compréhensibles de la longue histoire de la glace sur notre planète commune. Elle peut distiller les complexités de la dernière période glaciaire en brefs passages qui familiariseront suffisamment les lecteurs avec les bases pour qu’ils puissent comprendre les fondements de son travail sans s’y perdre. Ses descriptions des différentes façons dont les glaciers se déplacent sont faciles à saisir. Son explication de la composition de la farine glaciaire est précise. La farine, montre-t-elle, contient des nutriments vitaux du sol qui soutiennent le phytoplancton. Il y a beaucoup à apprendre ici.

[From 2019: Vanishing ice: Alaska’s shrinking glaciers drive a new brand of tourism]

La calotte glaciaire légendaire du Groenland est en train de fondre, et une partie du travail de Wadham là-bas consistait à comprendre comment cela s’est produit et à quelle vitesse. Ce n’est pas rien. Alors que l’eau s’écoule des côtes de l’île et dans l’océan, le niveau mondial de la mer augmente, tout comme il l’a fait la dernière fois que la planète s’est réchauffée, bien que ce soit bien avant que les humains n’entrent en scène. Aujourd’hui, des milliards d’entre nous se regroupent le long des régions côtières, et si le rythme actuel de fonte persiste, les villes basses de la planète deviendront inondées et inhabitables.

Pour des raisons impliquant les courants atmosphériques et d’autres facteurs, la calotte glaciaire de l’Antarctique ne fond pas aussi rapidement que celle du Groenland, mais elle s’écoule également lentement. La véritable préoccupation, comme l’ont montré les travaux de Wadham sur le continent le plus au sud, ce sont les glaciers qui retiennent la calotte glaciaire. Ils régulent le flux de glace sortant du continent, le ralentissant. Les glaciers sont en train de dépérir et s’ils s’affaiblissent suffisamment, la glace pourrait s’écouler rapidement, entraînant une élévation du niveau de la mer. Et beaucoup de méthane, un gaz à effet de serre exponentiellement plus fort que le carbone, est piégé sous la calotte glaciaire. Sa libération serait catastrophique à l’échelle mondiale.

Pour la plupart des gens, parler de l’élévation du niveau de la mer provoquée par la fonte des calottes polaires à distance reste confortablement dans le futur, ce qui le rend facile à ignorer. Plus difficile à ignorer est l’impact de la fonte des glaciers dans les zones tempérées et tropicales. Wadham marelle de la Patagonie à l’Inde en passant par le Pérou pour visiter des glaciers où les conséquences de la fonte des glaces sont plus immédiates.

À mesure que les glaciers reculent, ils laissent derrière eux de grands lacs, des lacs qui sont souvent partiellement contenus par des murs de glace. Ces murs sont susceptibles de s’effondrer, envoyant des vagues d’eau soudaines et massives dévaler les vallées. En 1941, 1 800 habitants de Huaraz, au Pérou, ont péri dans l’un de ces événements. Une étude instrumentale réalisée par Wadham sur le lointain Rio Huemules au Chili, qui est alimenté par le glacier Steffen, a révélé qu’il gonflait brièvement jusqu’à 50 fois son volume normal lorsque les lacs plus en amont cédaient. Heureusement, les terres en aval sont en grande partie inhabitées.

Encore plus pressante est la fonte des glaciers himalayens qui fournissent de l’eau essentielle à plus d’un milliard de personnes. La plupart sont en voie de disparition. “La fonte des glaciers est l’une des grandes bombes à retardement humanitaires du changement climatique”, écrit Wadham, et les communautés qui seront les plus durement touchées sont appauvries, et elles sont des contributeurs mineurs de gaz à effet de serre.

Alors que Wadham écrit sur sa carrière, elle partage également un peu de sa vie personnelle, mais jamais assez pour déplacer l’attention principalement vers elle-même. Elle admet des bots de dépression et de doute de soi, mais même lorsqu’une tumeur bénigne a dû être retirée de son crâne, elle démontre un euphémisme britannique stéréotypé en disant que “la chirurgie du cerveau avait en quelque sorte gêné” son travail.

Les Alaskiens de longue date ont également vu nos glaciers reculer, peut-être pas aussi étroitement que Wadham, mais nous le voyons en temps réel. “Ice Rivers” offre une explication de ce à quoi nous assistons, pourquoi cela se produit et ce que nous perdons. Le succès du livre de Wadham est sa capacité à ressentir cette perte à un niveau personnel et à nous expliquer pourquoi nous devrions tous le faire.

Leave a Comment