De wetenschappers die van focus veranderden om klimaatverandering te bestrijden

De wetenschappers die van focus veranderden om klimaatverandering te bestrijden

Sophie Gilbert verliet een vaste aanstelling om zich aan te sluiten bij een start-up die kleine particuliere landeigenaren in staat stelt koolstofkredieten te verkopen voor het behoud van bossen op hun land.Krediet: Sophie Gilbert

Tijdens een autorit naar Californië bij temperaturen van soms meer dan 40 °C besloot Sophie Gilbert dat ze een grote carrièreswitch moest maken.

Toen ze vanuit haar huis in Moskou, Idaho, op weg was naar een familie om een ​​gezin te bezoeken, passeerde ze kolommen van bosbrandrook, de drukkende hitte die de tijd beperkte die ze uit haar luchtauto kon doorbrengen. De tweedaagse rit halverwege vorig jaar hielp om het gevoel te kristalliseren dat ze dringend iets concreets moest doen om de dreiging van klimaatverandering het hoofd te bieden.

“Het raakt op darmniveau”, zegt Gilbert. “Klimaatverandering is niet iets dat iemand anders later zal overkomen. Het voelde diep, visceraal echt voor mij en mijn familie en waar ik om geef.”

Gezien haar rol als natuurecoloog aan de Universiteit van Idaho in Moskou, lijkt het erop dat Gilbert al goed geplaatst was om een ​​positieve impact op klimaatverandering te hebben. Maar het langzame, toenemende tempo van de academische wereld en de moeilijkheid om beleidsmakers ertoe te bewegen gevolg te geven aan haar bevindingen, gaven haar het gevoel dat ze niet zoveel verschil maakte als ze had gehoopt.

“Ik bestudeer al 15 jaar hoe dieren in het wild reageren op veranderingen in het milieu om de natuurbeschermingsplanning te informeren, ik doe onderzoek en publiceer en wacht tot er iets gebeurt en dan gebeurt het niet, zelfs als ik nauw heb samengewerkt met dieren in het wild en landbeheer agentschappen”, zegt ze. “Het systeem is gewoon niet ontworpen om te reageren op de dringende uitdagingen waarmee we worden geconfronteerd”, zegt ze.

Gilbert maakte de balans op van haar vaardigheden en kennis, en hoe ze konden worden ingezet, en koos voor op de natuur gebaseerde oplossingen zoals koolstofopslag in bossen en biodiversiteit. Ze maakte een shortlist van bedrijven en niet-gouvernementele organisaties (NGO’s) die dat soort werk doen en begon contact met hen op te nemen om haar opties te bespreken.

In april van dit jaar, een maand na het verkrijgen van een vaste aanstelling, trad Gilbert toe tot Natural Capital Exchange, een start-up bedrijf gevestigd in San Francisco, Californië. Het bedrijf stelt kleine particuliere landeigenaren in staat om koolstofkredieten te verkopen voor het behoud van bossen op hun land. De rol van Gilbert als senior lead voor natuurlijk kapitaal omvat het toevoegen van biodiversiteitskredieten aan het aanbod van het bedrijf, om stimulansen te bieden voor het behoud van functionerende, goed beheerde bossen.

Het opgeven van de veiligheid en vrijheid die een vaste aanstelling biedt, was een grote stap, maar Gilbert zegt dat het moeilijkste deel van de beslissing het nieuws was aan haar afgestudeerde studenten, wier reacties varieerden van woede tot begrip, tot een combinatie van beide. “Er is daar veel mentorschap en wederzijdse verantwoordelijkheid, dus hen vertellen en helpen bij het vinden van een nieuwe adviseur was verreweg het meest emotioneel slopende deel”, zegt ze.

Maar ze is verheugd om de uitdaging aan te gaan om in de snelle wereld van een startend bedrijf te werken. “Het bedrijf zit vol met strenge, slimme mensen die goed werk willen doen”, zegt ze. “Het wordt een wilde en spannende rit.”

Het woord verspreiden

Het is een rit die Alice Bell goed kent. In 2015 werkte ze 11 jaar als docent wetenschapscommunicatie aan het Imperial College London en als research fellow bij de Science Policy Research Unit van de University of Sussex in Brighton, VK. Ze besloot de academische wereld voorgoed te verlaten en werd hoofd communicatie bij de campagnegroep Possible voor klimaatverandering in Londen.

De verhuizing kwam deels uit noodzaak – Bells contract zou aflopen en ze vond dat de bezuinigingen in de Britse regering de academische wereld een steeds precairere bezigheid maakten – maar het kwam voornamelijk voort uit de wens om directer betrokken te zijn bij het aanpakken van de klimaatcrisis.

Terwijl ze bij Imperial was, had ze een college-brede interdisciplinaire cursus over klimaatverandering opgezet en gelanceerd die haar had gedwongen om dieper op de kwestie in te gaan. “Ik voelde een grotere urgentie om mijn vaardigheden ergens te plaatsen waar ze het beste konden worden gebruikt”, zegt ze.

Bell zegt dat het verlaten van de academische wereld de juiste keuze was. Ze denkt dat ze een grotere impact heeft op de klimaatcrisis en dat haar balans tussen werk en privé is verbeterd; ze voelt zich ook meer betrokken bij haar werk. “Ik voel me intellectueel meer gestimuleerd in workshops met NGO’s dan in de meeste academische bijeenkomsten”, zegt ze, eraan toevoegend dat ze het bevrijdend vindt om te worden bevrijd van de academische druk om te publiceren en van het gewicht van die druk op loopbaanontwikkeling.

Maar er zijn enkele nadelen. “Als je voor een kleine liefdadigheidsinstelling werkt, weet niemand wie je bent”, zegt Bell. “Ik werd serieuzer genomen toen ik kon zeggen dat ik van Imperial kwam.”

Sommigen zijn misschien bang dat het verlaten van de academische wereld het vermoeden zou wekken dat ze niet goed genoeg waren om te blijven. “Negeer die stem”, adviseert ze. “Voor veel mensen zou het wel eens de beste beslissing kunnen zijn om op te geven.”

Verander van binnenuit

Niet iedereen is echter bereid of bereid om een ​​academische carrière op te geven die ze jarenlang hebben opgebouwd. En sommigen zien kansen om vanuit de academische wereld meer betrokken te raken bij concrete klimaatoplossingen.

Portret van Meade Krosby buitenshuis

Meade Krosby voorziet beheerders en beleidsmakers van natuurlijke hulpbronnen van wetenschappelijk bewijs over de gevolgen van klimaatverandering en adaptatiemaatregelen.Krediet: Eric Bruns

Sinds 2017 heeft Meade Krosby een academische functie als senior wetenschapper bij de Climate Impacts Group van de University of Washington in Seattle, waar ze werkt aan de beoordeling van de kwetsbaarheid van het klimaat en de planning van adaptatie, gecombineerd met een directeursrol bij het Northwest Climate Adaptation Science Center van de universiteit. Het centrum voorziet beheerders en beleidsmakers van natuurlijke hulpbronnen in de regio van wetenschappelijk bewijs over de gevolgen van klimaatverandering en adaptatiemaatregelen. Krosby noemt het een “grensorganisatie”, een interface tussen wetenschap en samenleving, “die fungeert als een kanaal tussen de twee”.

“We brengen toegepaste wetenschap bij de besluitvorming rond klimaatverandering en brengen de zorgen en kennis van besluitvormers en gemeenschappen terug in de academische wereld om het soort onderzoek dat wordt gedaan te informeren”, zegt ze.

Tussen 2016 en 2018 werkte Krosby samen met inheemse wetenschappers, tribale organisaties en andere universitaire wetenschappers om de Tribal Climate Tool te ontwikkelen, een gratis online hulpmiddel dat tot doel heeft de best beschikbare klimaatprojecties in handen te krijgen van inheemse gemeenschappen, om hun planning voor het klimaat te informeren. Wijzigen. De tool, die in 2018 werd gelanceerd, wordt nu gebruikt in veel plannen voor risicobeperking, zoals de beoordeling van de kwetsbaarheid van de klimaatverandering door de Samish Indian Nation in 2019. Krosby schrijft ook een paper over de ontwikkeling en het gebruik ervan en produceert een meer conventionele academische output als aanvulling op een tool die een verschil maakt in de echte wereld.

“Je kunt echt nuttig werk doen dat er niet uitziet als basiswetenschap, maar het is niet altijd een afweging tussen coole wetenschap en nuttige wetenschap”, zegt ze.

Financiering uitdaging

Krosby wist al vroeg in haar academische carrière dat ze banen wilde leveren die de samenleving zouden helpen zich voor te bereiden op klimaatverandering. Ze ging in 2009 op zoek naar dit soort toegepast werk, tijdens haar postdoctoraal onderzoek aan de Universiteit van Washington, maar vond het in het begin moeilijk om financiering te vinden – van federale financieringsinstanties of van particuliere stichtingen. Vervolgens ontving ze in 2010 financiering van het Amerikaanse ministerie van Binnenlandse Zaken om te kijken naar de mobiliteit en connectiviteit van soorten, en kon ze dat gebruiken om een ​​positie voor zichzelf te creëren in de Climate Impacts Group.

Maar ze ontdekte al snel dat haar ervaring in meer conventionele academische instellingen haar niet had voorbereid op het soort projecten dat de groep ondernam, met als doel wetenschap nuttig te maken voor beleidsmakers en het publiek. “Het was schokkend hoe slecht ik was voorbereid op transdisciplinair werk”, zegt ze. “We zijn niet getraind om dat soort samenwerkingen te doen of te waarderen.” Het centrum ondersteunt nu fellowships en trainingen in maatschappelijk betrokken onderzoek, en Krosby geeft een afstudeercursus over het verbinden van wetenschap met de samenleving. “Het is een kans om jonge wetenschappers op te leiden om het werk te doen waarvoor we nooit zijn opgeleid”, zegt ze. In 2020 was ze co-auteur van een paper1 oproepen tot veranderingen in de manier waarop wetenschappers worden opgeleid, door de nadruk te leggen op vaardigheden zoals samenwerking en communicatie1.

Wetenschappelijke loopbaanstructuren zijn niet opgezet om werk te promoten en te belonen dat veel samenwerking met mensen buiten de universiteit vereist en dat niet per se resulteert in een typische wetenschappelijke publicatie, zegt Krosby. “Het werk dat ik wil doen, wordt niet beloond in een tenure track-positie”, voegt ze eraan toe. “Om dit effectief te doen, moeten universiteiten nadenken over hun stimuleringsstructuur. Is een peer-reviewed paper echt de belangrijkste uitkomst?”

Rif ontmoeting

Julia Baum, een mariene ecoloog aan de Universiteit van Victoria in Canada, heeft een manier gevonden om praktisch, klimaatgericht werk te doen in een standaard academische baan. Voor haar kwam het keerpunt in 2015, toen een enorme hittegolf op zee het tropische rif dat ze bestudeerde bijna wegvaagde. “Ik heb een prachtig ongerept rif zien smelten in 10 maanden”, zegt ze. “Vroeger dacht ik dat overbevissing de grootste bedreiging was – toen kwam de klimaatverandering en sloeg me op mijn hoofd.”

Julia Baum registreert gegevens tijdens het duiken na de massale koraalsterfte op het eiland Kiritimati

Julia Baum legt gegevens vast over het Pacifische atol Kiritimati, nadat een hittegolf op zee in 2015 het koraalrif bijna had verwoest.Krediet: Kristina Tietjen

Die ervaring bracht haar ertoe haar onderzoeksprogramma volledig te herzien om zich uitsluitend te richten op klimaateffecten en hoe deze te mitigeren. “Ik wil meer doen dan alleen een zinkend schip documenteren – ik wil helpen het recht te zetten”, zegt ze.

Baum’s vaste aanstelling biedt haar de flexibiliteit om die verandering door te voeren, en ze zegt dat ze een morele verplichting voelde om haar kennis toe te passen op een manier die zou helpen om de grootste bedreiging voor de planeet aan te pakken. Naast het heroriënteren van haar onderzoek, ontwerpt Baum een ​​universitair afstudeerprogramma gericht op kustklimaatoplossingen. Dit zal training bieden in professionele vaardigheden die cruciaal zijn voor klimaatwerk, maar die zelden worden onderwezen op universiteiten – zoals hoe samen te werken en te onderhandelen met niet-academische partners, en hoe om te gaan met de media.

Maar net als Krosby zegt Baum dat zij en veel van haar collega’s gefrustreerd zijn dat veel universiteiten geen enkele vorm van werk buiten de conventionele academische publicaties lijken te waarderen of te ondersteunen. Degenen die hun bevindingen willen toepassen op problemen in de echte wereld, moeten het vaak alleen doen, zonder echt voordeel voor hun academische carrière. “Universiteiten moeten de uitdaging aangaan en innovatieve manieren vinden om hun faculteit te ondersteunen, door oplossingen te waarderen en te belonen in hun wervings- en promotiecriteria”, zegt ze.

Als ze dat niet doen, lopen universiteiten het risico meer toegewijde onderzoekers zoals Gilbert en Bell te verliezen aan de particuliere sector. “Als er een moment komt waarop de impact van klimaatoplossingen die ik kan hebben binnen de academische wereld te klein lijkt, dan zou ik de sprong wagen”, zegt Baum.

Maximale impact

Voor academici die op zoek zijn naar een manier om een ​​grotere rol op zich te nemen in de strijd tegen klimaatverandering, zijn er veel opties – van het vinden of maken van een eigen positie aan een universiteit, tot vertrekken naar een bedrijf of liefdadigheidsinstelling die meer direct doet, hands-on werk. Maar de eerste stap is uitzoeken waar je de meeste impact kunt hebben en wat je op tafel kunt brengen. “Voor veel mensen is de grootste impact die je kunt hebben via je studenten”, zegt Gilbert. “Als je je daarop kunt concentreren en je tevreden voelt, is dat geweldig.”

Voor degenen die ervoor kiezen om te vertrekken, loont het echter om wat tijd te besteden aan je onderzoek, het vinden van bedrijven en organisaties die het soort werk doen waarin je geïnteresseerd bent, en met hen te praten over wat je zou kunnen bieden. Je zult er misschien versteld van staan ​​hoe nuttig je vaardigheden buiten de academische wereld kunnen zijn – niet alleen de disciplinaire kennis die je hebt opgedaan, maar ook overdraagbare vaardigheden zoals technisch schrijven en het vermogen om complex onderzoek te beoordelen en te synthetiseren. “De lijst met dingen waar we goed in zijn, is best indrukwekkend”, zegt Gilbert.

Leave a Comment