Europa’s laatste panda? Nieuwe ontdekking van soorten die nauw verwant zijn aan de reuzenpanda

Prehistorische Panda Reconstructie

reconstructie van A. nikolovi sp. nov. uit Bulgarije. Kunstwerk door Velizar Simeonovski, Chicago. Krediet: © Velizar Simeonovski, Chicago

Versteende tanden die oorspronkelijk in de jaren zeventig werden gevonden, behoren eigenlijk toe aan een nieuwe, omvangrijke naaste verwant van de moderne reuzenpanda.

Een nieuwe soort panda is ontdekt door wetenschappers die stellen dat het momenteel de laatst bekende en “meest evolutie” Europese reuzenpanda is. Ongeveer zes miljoen jaar geleden sjokte het door de beboste wetlands van Bulgarije.

Twee fossielen van tanden die oorspronkelijk eind jaren zeventig in de Oost-Europese natie werden ontdekt, zijn opgegraven in de ingewanden van het Bulgaarse Nationale Natuurhistorisch Museum en leveren nieuw bewijs van een aanzienlijk familielid van de moderne reuzenpanda. In tegenstelling tot de iconische zwart-witte beer van vandaag, was hij echter niet puur afhankelijk van bamboe voor zijn levensonderhoud.

“Hoewel het geen directe voorouder is van het moderne geslacht van de reuzenpanda, is het wel zijn naaste verwant”, legt professor Nikolai Spassov van het museum uit, wiens bevindingen vandaag (1 augustus 2022) worden gepubliceerd in de collegiaal getoetste Journal of Vertebrate Paleontology.

“Deze ontdekking laat zien hoe weinig we nog weten over de oude natuur en toont ook aan dat historische ontdekkingen in de paleontologie tot onverwachte resultaten kunnen leiden, zelfs vandaag de dag.”

De tanden, een bovenste carnassiale tand en een bovenste hoektand, werden oorspronkelijk gecatalogiseerd door paleontoloog Ivan Nikolov. Hij voegde ze toe aan de schat aan gefossiliseerde schatten van het museum nadat ze decennia geleden in het noordwesten van Bulgarije waren opgegraven. Deze nieuwe soort heet Agriarctos nikolovi ter ere van hem.

“Ze hadden maar één etiket vaag met de hand geschreven”, herinnert professor Spassov zich. “Het kostte me vele jaren om erachter te komen wat de plaats was en wat de leeftijd was. Toen duurde het ook lang voordat ik besefte dat dit een onbekende fossiele reuzenpanda was.”

De afzettingen waarin de tanden werden gevonden – die ze een zwartgeblakerde tint hebben gegeven – suggereren dat deze oude panda in beboste, moerassige gebieden woonde.

Daar, tijdens het Mioceen, at het waarschijnlijk een grotendeels vegetarisch dieet – maar niet puur afhankelijk van bamboe!

Fossielen van het stapelgras dat de moderne panda in stand houdt, zijn zeldzaam in het Europese fossielenbestand, vooral in het Bulgaarse late Mioceen. Bovendien lijken de knobbels van de tanden niet sterk genoeg om de houtachtige stengels te verpletteren.

In plaats daarvan voedde het zich waarschijnlijk met zachter plantaardig materiaal – in lijn met de algemene trend naar een grotere afhankelijkheid van planten in de evolutionaire geschiedenis van deze groep.

Het delen van hun omgeving met andere grote roofdieren dreef de reuzenpanda-afstamming waarschijnlijk naar vegetarisme.

“De waarschijnlijke concurrentie met andere soorten, met name carnivoren en vermoedelijk andere beren, verklaart de nauwere voedselspecialisatie van reuzenpanda’s op plantaardig voedsel in vochtige bosomstandigheden”, zegt professor Spasov.

A. nikolovi‘s tanden boden niettemin voldoende bescherming tegen roofdieren, speculeert de krant. Bovendien zijn de hoektanden vergelijkbaar in grootte met die van de moderne panda, wat suggereert dat ze tot een even groot of slechts iets kleiner dier behoren.

De auteurs stellen voor dat A. nikolovi zijn mogelijk uitgestorven als gevolg van klimaatverandering, waarschijnlijk door de ‘Messijnse zoutcrisis’. Deze gebeurtenis, waarbij het Middellandse-Zeebekken opdroogde, veranderde de omringende terrestrische omgevingen aanzienlijk.

“Reuzenpanda’s zijn een zeer gespecialiseerde groep beren”, voegt professor Spasov toe. Zelfs als A. niklovic was niet zo gespecialiseerd in habitats en voedsel als de moderne reuzenpanda, fossiele panda’s waren gespecialiseerd genoeg en hun evolutie was gerelateerd aan vochtige, beboste habitats. Het is aannemelijk dat klimaatverandering aan het einde van het Mioceen in Zuid-Europa, met als gevolg verdroging, een negatief effect heeft gehad op het bestaan ​​van de laatste Europese panda.”

Co-auteur Qigao Jiangzuo, van de Universiteit van Peking, China, was in de eerste plaats verantwoordelijk voor het helpen beperken van de identiteit van dit vreemde beest tot het behoren tot de Ailuropodini – een stam binnen de Ursidae-berenfamilie. Hoewel deze groep dieren vooral bekend is door zijn enige levende vertegenwoordiger, de reuzenpanda, kwamen ze ooit voor in heel Europa en Azië. Intrigerend genoeg stellen de auteurs twee mogelijke routes voor de verspreiding van deze groep voor.

Een mogelijk evolutionair traject laat de Ailuropodini Azië verlaten en eindigen in A. nikolovi in Europa. Professor Spasov voegt echter voorzichtigheid toe aan deze hypothese en stelt dat de paleontologische gegevens aantonen dat “de oudste leden van deze groep beren in Europa werden gevonden”. Dit suggereert dat de groep zich mogelijk in Europa heeft ontwikkeld en vervolgens naar Azië is vertrokken, waar de voorouders van een ander geslacht, Ailurarctos, ontwikkeld. Deze vroege panda’s zijn mogelijk later geëvolueerd tot Ailuropoda— de moderne reuzenpanda.

Referentie: “Ontdekking van een late Turolische reuzenpanda in Bulgarije en de vroege evolutie en verspreiding van panda-afstamming” 1 augustus 2022, Journal of Vertebrate Paleontology.
DOI: 10.1080/02724634.021.2054718

Financiering: Wetenschappelijke expeditie en onderzoek op het tweede Tibetaanse plateau, Chinese Natural Science Foundation Program, Strategic Priority Research Program van de Chinese Academy of Sciences, Key Frontier Science Research Program van de Chinese Academy of Sciences

Leave a Comment