Giftig racisme geconfronteerd met milieuonderzoeken van DOJ

  • De ontwikkelingsvoorschriften van Houston

  • Geschiedenis van milieurechtvaardigheid

(Reuters) – Het Amerikaanse ministerie van Justitie opende onlangs een onderzoek naar milieurechtvaardigheid in Houston, het tweede in een programma dat vorig jaar werd gelanceerd en dat de meest significante erkenning van milieuracisme door de federale overheid tot nu toe markeert.

Uit onderzoek blijkt dat minderheidsgemeenschappen de meeste toxische effecten van industriële vervuiling dragen – een fenomeen dat in veel gevallen voortkomt uit onderliggende systeemcriminaliteit.

De aankondiging van het DOJ op 22 juli is een stap in de richting van de ontmanteling van dat systeem. De afdeling zei dat het een breed onderzoek had geopend naar het vermeende falen van de stad Houston om adequate gemeentelijke diensten te leveren aan zwarte en Latino-inwoners, inclusief of ambtenaren meldingen van ongebreidelde illegale dumping negeren, waaronder zelfs dode lichamen.

Registreer nu voor GRATIS onbeperkte toegang tot Reuters.com

Die aankondiging volgt op het allereerste onderzoek van de DOJ op het gebied van milieurecht onder titel VI van de Civil Rights van 1964, onthuld in november 2021, een onderzoek naar de vraag of Alabama en de Lowndes County Health Department adequate afvalwaterafvoer bieden aan zwarte inwoners.

Houston – dat geen bestemmingsplannen heeft – is een van de steden waar de moderne milieuracismebeweging begon samen te smelten, volgens een artikel over de wet uit 2022 van Kirsten Williams. Volgens haar Linkedin-pagina is ze een federale griffier voor magistraatrechter Andrew Edison van de Amerikaanse districtsrechtbank voor het zuidelijke district van Texas voor de termijn van 2022-2023.

In de jaren zeventig, toen ongeveer 25% van de inwoners zwart was, bevond 80% van de vuilstortplaatsen en verbrandingsovens van de stad in Houston zich in zwarte buurten, volgens onderzoek van Robert Bullard, een socioloog en professor aan de Texas Southern University.

In Lowndes County, dat de bijnaam “Bloody Lowndes” verdiende voor een meedogenloze campagne van racistisch terrorisme in de jaren vijftig en zestig, hebben veel zwarte mensen en mensen met een laag inkomen nog steeds geen elementaire sanitaire voorzieningen. Generaties lang hebben honderden bewoners geleefd met zelfgemaakte systemen die hun huizen en tuinen met tussenpozen overspoelen met ongezuiverd rioolwater, meldde The Birmingham News in juli vorig jaar.

Ambtenaren in Lowndes County en in Houston reageerden niet op verzoeken om commentaar. De burgemeester van Houston, Sylvester Turner, bekritiseerde de sonde in een verklaring van 22 juli en zei dat het onderzoek als een verrassing kwam en “ongegrond en ongegrond” was.

Titel VI geeft federale autoriteiten de bevoegdheid om discriminatie te reguleren en te vervolgen door entiteiten die federale financiële steun ontvangen, onder meer door de financiering stop te zetten.

De onderzoeken vormen het begin van een langverwachte rechtvaardiging van de kernclaim van milieuracisme dat minderheidsgemeenschappen de dupe worden van de talloze schadelijke effecten van industriële en milieuvervuiling, vaak door opzet.

De federale regering erkende het feit van milieuracisme in 1994, toen voormalig president Bill Clinton een uitvoerend bevel uitvaardigde dat federale agentschappen opdroeg de milieuschade aan de minderheden en de lage inkomens aan te pakken. De verhuizing was echter grotendeels symbolisch – het bevel hield geen enkele vorm van vervolging in.

Bovendien is titel VI in wezen sluimerend met betrekking tot de Environmental Protection Agency. Het bureau doet er soms tientallen jaren over om klachten over vooringenomenheid te onderzoeken, en het heeft slechts één keer een bevinding van discriminatie gedaan, volgens het artikel over de wet van Williams.

De laatste zet van de DOJ biedt enige hoop.

Catherine Coleman Flowers, een activist voor klimaatrechtvaardigheid, hielp de sanitatieproblemen van Lowndes County aan het nationale licht te brengen in het 2020-boek Waste: One Woman’s Fight Against America’s Dirty Secret. Volgens mij is het belangrijk voor DOJ om te erkennen dat “milieuongelijkheid en onrechtvaardigheid tegen de machtelozen een misdaad is, of deze nu gebaseerd is op ras of inkomen.”

Coleman zweeg even toen ik naar haar verwachtingen vroeg.

“Dit is nieuw voor ons allemaal”, legt ze uit. “Ik hoop alleen dat het ministerie van Justitie op koers blijft en dat er consequenties zijn als ze ontdekken dat mensen de wetten en het recht op gelijke bescherming hebben geschonden.”

Een woordvoerder van het ministerie van Justitie vertelde me dat onderzoekers nog geen conclusies hebben getrokken in de zaak Houston of Lowndes County.

De afdeling zal samenwerken met de jurisdicties als het concludeert dat ze niet voldoen aan Titel VI, “inclusief het identificeren van corrigerende maatregelen en het controleren van de naleving van alle noodzakelijke corrigerende maatregelen en overeenkomsten”, aldus de woordvoerder.

Het ministerie van Justitie streeft waarschijnlijk naar schikkingen die beleidswijzigingen afdwingen, een langlopende strategie met op zijn best gemengde resultaten. Toch kan een schikking, en zelfs de opening van een onderzoek, de overtuiging van de openbare aanklagers dat ongelijksoortige milieuschade – hetzij nalatig of opzettelijk – een misdaad vormen.

Inmiddels is er geen serieus geschil dat minderheidsgemeenschappen onevenredig worden gedwongen om de gevolgen te accepteren van het wonen in de buurt van industriële voorzieningen, gevaarlijk afval en verontreinigd water.

De theorie van milieuracisme is keer op keer bevestigd in onderzoeken die teruggaan tot de jaren zeventig. De geboorte van de moderne beweging is typisch verbonden met Warren County, North Carolina, waar zwarte inwoners in 1982 de tactieken van de burgerrechtenbeweging gebruikten om te protesteren tegen een geplande stortplaats.

Talloze voorbeelden hebben sindsdien de krantenkoppen gehaald.

Lowndes County was in feite een belangrijk onderwerp van een verklaring uit 2017 van de speciale rapporteur van de Verenigde Naties over extreme armoede en mensenrechten.

“Ik zag verschillende huizen in landelijke gebieden die waren omringd door beerputten van rioolwater”, schreef Philip Alston. ‘Maar aangezien de grote meerderheid van de blanke mensen in de steden woont, die goed worden bediend’, en ‘de meeste mensen op het platteland in gebieden zoals Lowndes County zwart zijn, verschijnt het probleem niet op het’ radarscherm van de regering.

In 2016 kwam een ​​onderzoeksteam tot de “onontkoombare conclusie” dat de watercrisis in Flint, Michigan, een geval was van op ras gebaseerde milieuonrechtvaardigheid.

Er is “Cancer Alley” in Louisiana, een petrochemische industriële corridor. VN-mensenrechtenexperts noemden die zaak in maart 2021 “een vorm van milieuracisme”, en merkten op dat het gebied voorheen bekend stond als “Plantation Country” vanwege het aantal tot slaaf gemaakte Afrikanen die daar moesten werken.

Locals rond het Altgeld Gardens-complex in het zuiden van Chicago noemen hun buurt de ‘giftige donut’, volgens een Chicago Tribune-rapport in augustus 2020.

Baltimore heeft ‘lead kids’ en ‘lead checks’, een verwijzing naar de al te vaak voorkomende loodvergiftiging in voornamelijk zwarte buurten, en de bijbehorende juridische schikkingen, meldde de Washington Post in december 2015.

In vrijwel alle opmerkelijke gevallen identificeerden bewoners en achterban het probleem eerst als een kwestie van discriminatie.

Bullard, beschouwd als een van de grondleggers van de milieuracismebeweging, zei in 2018 dat “er geen raketgeleerde voor nodig was” om erachter te komen wat er gebeurde, volgens een onderzoek van USA Today in september van dat jaar (hij voegde eraan toe dat het in in feite rechtszaken en academische gegevens aanspannen om de overheid en rechtbanken ervan te overtuigen dat het probleem bestaat).

Nu, nogmaals, het zijn grotendeels de stemmen van de lokale bevolking en degenen die worden getroffen door milieuracisme die de regering ertoe hebben aangezet om in actie te komen. Hopelijk zijn de inspanningen deze keer productiever.

Registreer nu voor GRATIS onbeperkte toegang tot Reuters.com

Onze normen: de Thomson Reuters Trust Principles.

De geuite meningen zijn die van de auteur. Ze weerspiegelen niet de standpunten van Reuters News, dat zich volgens de Trust Principles inzet voor integriteit, onafhankelijkheid en vrijwaring van vooringenomenheid.

Hassan Kanu

Thomson Reuters

Hassan Kanu schrijft over toegang tot de rechter, ras en gelijkheid voor de wet. Kanu, geboren in Sierra Leone en opgegroeid in Silver Spring, Maryland, werkte na zijn afstuderen aan de Duke University School of Law in de rechten van openbaar belang. Daarna bracht hij vijf jaar verslag uit over voornamelijk arbeidsrecht. Hij woont in Washington, DC. Bereik Kanu op hassan.kanu@thomsonreuters.com

.

Leave a Comment