Greg Robinson repareerde met tegenzin NASA’s James Webb-ruimtetelescoop

In 2018 leek de James Webb Space Telescope, het belegerde project om een ​​instrument te bouwen dat terug kon kijken naar de vroegste sterren in het universum, ontspoord. Opnieuw.

De onderdelen van de telescoop en zijn instrumenten waren compleet, maar ze moesten nog worden geassembleerd en getest. De lanceringsdatum gleed verder in de toekomst en de kosten, die al bijna $ 8 miljard naderden, stegen opnieuw. Het Congres, dat in de loop der jaren verschillende grote financieringen had verstrekt, was niet blij dat NASA om nog meer geld vroeg.

Dit is het moment waarop Gregory Robinson werd gevraagd om de functie van programmadirecteur van Webb over te nemen.

Destijds was dhr. Robinson was de plaatsvervangend beheerder voor programma’s bij NASA, waardoor hij verantwoordelijk was voor het beoordelen van de prestaties van meer dan 100 wetenschappelijke missies.

Hij zei nee. “Ik had toen plezier in mijn werk”, zei dhr. Robinson herinnerde zich.

Thomas Zurbuchen, NASA’s associate administrator voor wetenschap, vroeg hem opnieuw.

“Hij had een soort samenvloeiing van twee vaardigheden”, zegt Dr. Zurbuchen zei over Mr. Robinson. “De eerste is dat hij veel projecten had gezien, ook projecten die in de problemen zaten. En het tweede stuk is dat hij die interpersoonlijke vertrouwenwekkende activiteit heeft. Dus hij kan een kamer binnengaan, hij kan in een cafetaria zitten, en tegen de tijd dat hij de cafetaria verlaat, kent hij de helft van de mensen.”

Uiteindelijk heeft dhr. Robinson gaf toe. In maart 2018 nam hij de taak op zich om de telescoop weer op de rails en de ruimte in te krijgen.

“Hij verdraaide mijn beide armen om Webb over te nemen”, zei Mr. zei Robinson.

Zijn weg naar die rol leek onwaarschijnlijk.

Bij NASA heeft dhr. Robinson, 62, is een zeldzaamheid: een zwarte man onder de topmanagers van het bureau.

“Zeker, mensen die mij in deze rol zien, zijn een inspiratie,” zei hij, “en het is ook een erkenning dat ze er ook kunnen zijn.”

Hij zegt dat er nu veel zwarte ingenieurs bij NASA werken, maar “zeker niet zoveel als er zouden moeten zijn” en de meeste zijn niet hoog genoeg gestegen om door het publiek te worden gezien, bijvoorbeeld door deel te nemen aan persconferenties als Mr. Robinson heeft na de lancering van Webb.

“We hebben veel dingen die we moeten proberen te verbeteren”, zei dhr. zei Robinson.

Geboren in Danville, Virginia, aan de zuidelijke rand van de staat, was hij de negende van 11 kinderen. Zijn ouders waren pachters van tabak. Hij ging naar een basisschool voor zwarte kinderen tot de vijfde klas, toen het schooldistrict uiteindelijk in 1970 werd geïntegreerd.

Hij was de enige in zijn familie die wetenschap en wiskunde nastreefde, met een voetbalbeurs die zijn weg naar Virginia Union University in Richmond betaalde. Later stapte hij over naar Howard University. Hij behaalde een bachelor in wiskunde van Virginia Union en een bachelor in elektrotechniek van Howard.

Hij begon in 1989 bij NASA te werken, in navolging van enkele vrienden die daar al hadden gewerkt. In de loop der jaren was hij onder meer plaatsvervangend directeur van NASA’s Glenn Research Center in Cleveland en plaatsvervangend hoofdingenieur.

De Webb-opdracht kwam te midden van slechte publiciteit voor het project.

De streefdatum voor lancering was weer verschoven, tot mei 2020 vanaf 2019. NASA had een beoordelingsraad van externe experts opgericht om te adviseren wat er moest gebeuren om de Webb naar de finish te krijgen.

Een maand in Mr. Robinson’s ambtstermijn, een mislukte test gaf een levendige illustratie van hoeveel er moest worden gerepareerd.

Ruimtevaartuigen moeten de krachtige trillingen van de lancering overleven, dus ingenieurs testen ze door ze te schudden. Toen Webb beschamend door elkaar werd geschud, schoten de schroeven waarmee het deksel van het grote, fragiele zonnescherm van de telescoop vastzat los.

“Dat bracht ons maanden terug – ongeveer 10 maanden – precies dat ene ding,” zei Mr. zei Robinson. De lanceringsdatum werd verschoven naar maart 2021 en het prijskaartje steeg met nog eens $ 800 miljoen.

Het incident leek een herhaling van eerdere problemen waar het Webb-project tegenaan was gelopen. Toen de telescoop in 2002 Webb werd genoemd, had hij een budgetprognose van $ 1 miljard tot $ 3,5 miljard voor lancering in 2010. In 2010 was de lanceringsdatum verschoven naar 2014 en waren de geschatte kosten voor de telescoop gestegen tot $ 5,1 miljard. Nadat uit beoordelingen bleek dat zowel het budget als het schema onrealistisch waren, stelde NASA het programma in 2011 opnieuw in met een veel hoger budget om $ 8 miljard niet te overschrijden en een lanceringsdatum in oktober 2018.

Enkele jaren na de reset in 2011 leek het programma in goede staat te zijn. “Ze waren mijlpalen aan het behalen”, zei dhr. zei Robinson. “Echt goede planningsmarge.”

Maar, voegde hij eraan toe: ‘Daar gebeuren dingen die je niet ziet. De geesten pakken je altijd, toch?”

Voor de schroeven die loskwamen tijdens de schudtest, bleek dat de technische tekeningen niet specificeerden hoeveel koppel moest worden toegepast. Dat werd overgelaten aan de aannemer, Northrop Grumman, om te beslissen, en ze waren niet strak genoeg.

“Je zou een specificatie moeten hebben om er zeker van te zijn dat het juist is”, zei dhr. zei Robinson.

De beoordelingscommissie bracht haar rapport uit, merkte een reeks problemen op en deed 32 aanbevelingen. NASA volgde ze allemaal, Mr. zei Robinson.

Een van de aanbevelingen was het uitvoeren van een audit van het hele ruimtevaartuig om “ingebedde problemen” te identificeren – fouten die zijn opgetreden zonder dat iemand het merkt.

De engineers hebben de tekeningen en specificaties gecontroleerd. Ze keken naar de inkoopaanvragen om er zeker van te zijn dat het bestelde overeenkwam met de specificaties en dat de leveranciers de juiste artikelen aanleverden.

“Er waren meerdere teams opgezet, geleid door de meest ervaren mensen”, zei dhr. zei Robinson. “Ze zijn echt in het papierwerk gedoken.”

Voor het grootste deel kwam de hardware inderdaad overeen met wat oorspronkelijk was ontworpen. Een paar dingen kwamen niet overeen – Mr. Robinson zei dat geen van hen tot een catastrofale mislukking zou hebben geleid – en die werden opgelost.

Toen dhr. Robinson de taak van programmadirecteur overnam, was de efficiëntie van Webb’s schema – een maatstaf voor hoe het werktempo vergeleken met wat was gepland – met ongeveer 55 procent gedaald, zei Dr. aldus Zurbuchen. Dat was voor een groot deel het gevolg van een vermijdbare menselijke fout.

dr. Zurbuchen zei dat het Webb-team vol slimme, bekwame mensen zat, die op hun hoede waren geworden om kritiek te uiten. Hij crediteerde dhr. Robinson met het omdraaien van dingen. Binnen een paar maanden was de efficiëntie tot 95 procent, met betere communicatie en managers meer bereid om potentieel slecht nieuws te delen.

“Je had iemand nodig die het vertrouwen van het team kon krijgen en wat we nodig hadden om erachter te komen wat er mis was met het team,” zei Dr. aldus Zurbuchen. “De snelheid waarmee hij dit ding omdraaide was gewoon verbazingwekkend.”

Een aantal nieuwe problemen zorgden echter voor extra vertragingen en kostenoverschrijdingen. Sommigen, zoals de pandemie en een probleem met de behuizing van de lading op de in Europa gemaakte Ariane 5-raket, waren niet van Mr. Robinsons controle. Er deden zich nog meer menselijke fouten voor, zoals afgelopen november toen een klemband van de telescoop op de lanceersteun brak, de telescoop schudde maar geen schade aanrichtte.

Maar toen de Ariane 5 met Webb eindelijk werd gelanceerd met Kerstmis, verliep alles vlekkeloos en sindsdien is de implementatie soepel verlopen.

Nu de waarnemingen beginnen, is er binnenkort geen programmadirecteur meer nodig voor Webb.

Dhr. Robinson zegt met trots dat hij zichzelf uit zijn baan heeft gewerkt.

Leave a Comment