Het Webb Space Telescope-project is een koopje

Die spectaculaire foto’s van sterrenstelsels die zich vormden in een tijd heel dicht bij de oorsprong van het universum van de James Webb Space Telescope hadden een mooie prijs: $ 9,7 miljard, om precies te zijn. Het is redelijk om te vragen: “Is het Webb-telescoopproject de prijs waard?”

Het James Webb Space Telescope-project begon in 1996 met een verwachte lancering in 2007 voor relatief lage kosten van $ 1 miljard tot $ 3,5 miljard. Maar het project onderging een verbijsterende reeks vertragingen en onverwachte wetenschappelijke uitdagingen. Tegen de tijd dat de telescoop op eerste kerstdag 2021 werd gelanceerd, liepen de kosten op tot bijna $ 10 miljard. Een tijdschrift noemde Webb ‘de telescoop die astronomie at’.

Om eerlijk te zijn, dat prijskaartje dekt de hele levensduur van het project, en het is gedeeltelijk gedragen door de Europese en Canadese ruimteagentschappen en NASA. De telescoop zal naar verwachting meer dan vijf jaar in de ruimte operationeel zijn, maar heeft genoeg brandstof om meer dan 10 jaar mee te gaan, als alles goed gaat.

Bij het beoordelen of we waar voor ons geld krijgen, moet u overwegen wat we kunnen winnen buiten de verbluffende beelden van de kosmos zoals deze 13 miljard jaar geleden bestond. De primaire missie van JWST is om de levensgeschiedenis van het universum beter te begrijpen. Het universum breidt zich voortdurend uit sinds zijn oorsprong in de oerknal en werpt licht van verre objecten in roodachtige tinten. In tegenstelling tot de Hubble-telescoop is de Webb een infraroodtelescoop, waardoor hij uniek gevoelig is voor dieprood licht en 100 keer krachtiger is. Webb kan veel dieper in de ruimte kijken en verder terug in de tijd dan enig instrument dat ooit op aarde is uitgevonden.

JWST zal ons sterrenstelsels laten zien zoals ze waren toen het heelal minder dan een miljard jaar oud was. Het zal ons sterrenstelsels laten zien die botsen en samensmelten en hun chemische geheimen onthullen. We gaan rechtstreeks in zwarte gaten en hun ontsnappende materialen kijken. Dit zijn de bezienswaardigheden die zullen helpen de geschiedenis van ons universum te ontrafelen. Welke prijs is dat alleen al waard?

Een secundaire missie van de Webb-telescoop is het zoeken naar een antwoord op de eeuwenoude vraag: “Zijn we alleen in het universum?” Webb is al op zoek naar Earth 2.0 – exoplaneten met omgevingen die vergelijkbaar zijn met de aarde en in staat zijn om het leven zoals wij dat kennen in stand te houden. JWST zal de atmosferen van exoplaneten buiten ons zonnestelsel onderzoeken op zuurstof of methaangas die levende organismen signaleren. Hoewel het niet waarschijnlijk is, vindt Webb misschien bewijs van andere levende wezens. JWST biedt tot nu toe de beste kans op dergelijke ontdekkingen.

Deze nieuwe blik op het universum zal de natuurkunde testen, uitdagen en ontwikkelen. Honderden jaren geleden onthulden de eerste telescopen dat de aarde niet het middelpunt van het universum is. Het huidige betere begrip van hoe het universum werkt, is wat ons, ten goede of ten kwade, computers en mobiele telefoons heeft gebracht. Wie weet hoe Webb de menselijke kennis kan aanpassen, maar de ervaring suggereert dat dit zeker onze leercurve zal beïnvloeden.

Het James Webb Space Telescope-project heeft de verbeelding van mensen over de hele wereld geboeid. Uit een recente online peiling bleek dat drie op de vijf Amerikanen van mening zijn dat de Webb-telescoop een goede investering is geweest. Slechts 13 procent van de ondervraagden vond het een slechte investering.

De meeste mensen dachten niet eens aan het prijskaartje toen de James Webb-ruimtetelescoop onze schermen verlichtte met opmerkelijke details van opkomende stergeboorten en individuele sterren in de kosmische wolken van de Carinanevel, nabij het centrum van het universum. “Verbazing in het aangezicht van ongelooflijke schoonheid”, zoals een waarnemer het beeld poëtisch beschreef. En dit is nog maar een voorproefje van wat er nog gaat komen.

De Webb-telescoop zal waarschijnlijk de manier waarop we het universum begrijpen veranderen, onze kennis van natuurkunde en kosmologie verfijnen en onze leerboeken herschrijven. Webb biedt onze beste kans tot nu toe om eindelijk de vraag te beantwoorden: “Zijn we alleen?”

Zelfs afgezien van de eventuele wetenschappelijke en economische spin-offs, kan het simpelweg beter kennen van onze plaats in het universum niet worden gemeten in dollars. Ja, inderdaad, de James Webb-ruimtetelescoop is de prijs waard en nog veel meer.

Craig Holman is lobbyist voor overheidszaken voor Public Citizen. De standpunten die hier worden weergegeven, zijn die van de auteur en komen niet noodzakelijk overeen met de standpunten van Public Citizen of zijn leden. Deze kolom is aangeleverd door InsideSources.

Leave a Comment