Hoe lang is COVID besmettelijk? Wat wetenschappers tot nu toe weten

Hoe lang is COVID besmettelijk?  Wat wetenschappers tot nu toe weten

Het is moeilijk te meten hoe lang een persoon met COVID-19 besmettelijk blijft.Krediet: Agustin Marcarian/Reuters/Alamy

Toen de Amerikaanse Centers for Disease Control and Prevention (CDC) in december de aanbevolen isolatietijd voor mensen met COVID-19 halveerden tot vijf dagen, zei het dat de verandering werd gemotiveerd door de wetenschap. In het bijzonder zei de CDC dat de meeste overdracht van SARS-CoV-2 vroeg in de loop van de ziekte plaatsvindt, in de één tot twee dagen vóór het begin van de symptomen en gedurende twee tot drie dagen daarna.

Veel wetenschappers hebben die beslissing toen betwist en dat blijven ze doen. Een dergelijke afwijkende mening wordt versterkt door een reeks onderzoeken die bevestigen dat veel mensen met COVID-19 besmettelijk blijven tot ver in de tweede week nadat ze voor het eerst symptomen hebben ervaren. Verkortingen in de lengte van de aanbevolen isolatieperiode – nu gebruikelijk over de hele wereld – worden gedreven door politiek, zeggen ze, in plaats van door geruststellende nieuwe gegevens.

“De feiten over hoe lang mensen besmettelijk zijn, zijn niet echt veranderd”, zegt Amy Barczak, specialist in infectieziekten in het Massachusetts General Hospital in Boston. “Er zijn geen gegevens om vijf dagen of iets korter dan tien dagen te ondersteunen [of isolation].” Het eigen onderzoek van Barczak, gepubliceerd op de medRxiv preprint-server, suggereert dat een kwart van de mensen die de Omicron-variant van SARS-CoV-2 hebben opgelopen, na acht dagen nog steeds besmettelijk kan zijn1.

Een getallenspel

Hoewel de vraag eenvoudig is: hoe lang is iemand met COVID-19 besmettelijk? – experts waarschuwen dat het antwoord ingewikkeld is. “We zien het altijd als een zwart-witkwestie… of iemand besmettelijk is of niet – maar in werkelijkheid is het een getallenspel en een mogelijkheid”, zegt Benjamin Meyer, een viroloog aan de Universiteit van Genève in Zwitserland.

En dat getallenspel heeft verschuivende regels en basislijnen. Opkomende varianten, vaccinatie en verschillende niveaus van natuurlijke immuniteit veroorzaakt door eerdere infectie kunnen allemaal van invloed zijn op hoe snel iemand het virus uit hun systeem kan verwijderen, zegt Meyer, en dit bepaalt uiteindelijk wanneer ze niet langer besmettelijk zijn. Gedragsfactoren zijn ook van belang. Mensen die zich onwel voelen, hebben de neiging om minder met anderen om te gaan, voegt hij eraan toe, dus de ernst van iemands symptomen kan van invloed zijn op hoe waarschijnlijk het is dat ze anderen besmetten.

Iets waar de meeste wetenschappers zeker van zijn, is dat PCR-tests een positief resultaat kunnen opleveren, zelfs nadat iemand niet langer besmettelijk is. Dit gebeurt waarschijnlijk wanneer de tests, die viraal RNA detecteren, niet-infectieuze overblijfselen oppikken die zijn achtergebleven nadat het grootste deel van het levende virus is geëlimineerd.

Daarentegen bieden laterale flow-tests (of ‘rapid antigen’) een betere richtlijn voor besmettelijkheid, omdat ze eiwitten detecteren die worden geproduceerd door actief virus te repliceren.

“Er zijn nog steeds al deze dingen waar we niet helemaal zeker van zijn, maar als ik het in één heel beknopt bericht zou moeten samenvatten, zou het zijn dat als je antigeenpositief bent, je niet naar buiten moet gaan en nauw moet communiceren met mensen die je niet wilt besmetten”, zegt Emily Bruce, microbioloog en moleculair geneticus aan de Universiteit van Vermont in Burlington.

Hoe zit het met iemand die een paar dagen negatief heeft getest op een laterale flowtest, maar nog steeds koorts en een hoestbui heeft? Bruce zegt dat het belangrijk is om te onthouden dat, hoewel aanhoudende symptomen er ernstig uit kunnen zien en klinken, ze niet wijzen op aanhoudende besmettelijkheid.

“Je kunt zeker langer symptomen hebben dan je positief test op laterale flow”, zegt ze. “En ik denk dat dat komt omdat veel van de symptomen worden veroorzaakt door het immuunsysteem en niet rechtstreeks door het virus zelf.”

Transmissietests

In landen als het Verenigd Koninkrijk viel de versoepeling van de isolatierichtlijnen samen met de intrekking van free lateral flow tests. Dus, ervan uitgaande dat veel van de mensen die de nieuwe aanbevelingen opvolgen, na vijf dagen zonder testen zullen stoppen met isoleren, hebben wetenschappers met name onderzocht hoeveel mensen met COVID-19 na dit punt waarschijnlijk besmettelijk blijven.

Het is niet praktisch om de directe verdere overdracht van het virus van grote aantallen mensen te volgen en te meten hoe het in de loop van de tijd vermindert, dus vertrouwen onderzoekers in plaats daarvan op proxy-metingen om het punt te bepalen waarop ze verwachten dat mensen niet meer besmettelijk zijn.

Onderzoekers met toegang tot een hoogbeveiligd laboratorium voor bioveiligheidsniveau 3 – zoals Barczak heeft – kunnen dit doen door experimenten uit te voeren om te testen of levende SARS-CoV-2 kan worden gekweekt uit monsters die gedurende meerdere opeenvolgende dagen van patiënten zijn genomen.

“Als je nog steeds een virus verspreidt dat we uit je neus kunnen kweken, is de kans groot dat je nog steeds besmettelijk bent voor andere mensen”, zegt ze. Omdat er verschillende varianten zijn ontstaan ​​en verschillende onderzoeksgroepen deze experimenten hebben gedaan, zegt Barczak, is er een consensus ontstaan ​​dat het zeer ongebruikelijk is dat mensen na tien dagen een kweekbaar virus uitscheiden. “Het is dus heel ongebruikelijk dat mensen na tien dagen besmettelijk blijven”, zegt ze.

Andere studies nemen een stap verder weg van de echte wereld en gebruiken niveaus van viraal RNA gemeten door PCR-tests om af te leiden of iemand besmettelijk is. Dit maakt het gemakkelijker om met grote steekproeven te werken. Een project van het Crick Institute en het University College Hospital, beide in Londen, kan bijvoorbeeld putten uit PCR-tests die zijn uitgevoerd op meer dan 700 deelnemers, verkregen vanaf het moment dat de symptomen zich ontwikkelden.

Een studie op basis van deze groep suggereert dat een aanzienlijk aantal mensen de virale ladingen vasthoudt die hoog genoeg zijn om na zeven tot tien dagen een nieuwe infectie te veroorzaken, ongeacht het type variant of hoeveel vaccindoses mensen hadden gekregen. Het onderzoek is op 10 juli gepubliceerd op de medRxiv preprint-server2.

“We meten geen levend virus, maar er is nu een enorme hoeveelheid werk in de literatuur die een redelijk goed beeld geeft van wat een virale lading is die waarschijnlijk infectieus virus oplevert”, zegt David LV Bauer, een viroloog bij de Crick Instituut die mede-onderzoeker is van dat onderzoek. “Dus hoewel het geen perfecte foto is, is het een redelijke.”

‘Rebound-fenomeen’

Yonatan Grad, een specialist in infectieziekten aan de Harvard TH Chan School of Public Health in Boston, Massachusetts, die heeft gewerkt aan soortgelijke op PCR gebaseerde onderzoeken naar besmettelijkheid, is het ermee eens dat tien dagen een bruikbare vuistregel langer is voor wanneer mensen geen langer besmettelijk zijn. Maar hij waarschuwt dat een klein aantal mensen na dat punt nog steeds besmettelijk kan zijn.

Sommige van dergelijke gevallen in de Verenigde Staten zijn in verband gebracht met het gebruikelijke antivirale medicijn Paxlovid (nirmatrelvir-ritonavir), zegt hij. “Er is een rebound-fenomeen waarbij mensen zullen zien dat hun symptomen lijken te verdwijnen en ze kunnen zelfs negatief testen op een snelle test, maar een paar dagen later komen de symptomen en het virus terug.”

Barczak zegt dat dit een van de belangrijkste vragen is die onderzoekers nu bestuderen. “Antivirale middelen veranderen de dynamiek van symptomen, veranderen de dynamiek van de immuunrespons en veranderen de dynamiek van hoe je verhaart”, zegt ze. “Ik denk dat dit heel belangrijk is, omdat mensen na tien dagen in de wereld denken dat ze niet besmettelijk zijn. Maar als ze Paxlovid-rebound hebben, is dat misschien wel het geval.”

Leave a Comment