In een twist helpen oude kolencentrales bij het leveren van hernieuwbare energie. Hier is hoe.

In het hele land krijgen verouderde, ter ziele gegane kolencentrales een nieuw leven als zonne-, batterij- en andere hernieuwbare energieprojecten, deels omdat ze een tien jaar oude functie hebben die waardevol is geworden en: ze zijn al aangesloten op het elektriciteitsnet.

De kilometers aan hoogspanningskabels en torens die vaak nodig zijn om elektriciteitscentrales aan te sluiten op verre klanten, kunnen kostbaar, tijdrovend en controversieel zijn om helemaal opnieuw te bouwen. Dus zonne- en andere projecten vermijden gedoe met regelgeving en versnellen mogelijk de overgang naar hernieuwbare energie, door in te pluggen in de ongebruikte verbindingen die achterblijven in steenkool omdat het oneconomisch wordt om te blijven branden.

Alleen al in Illinois liggen ten minste negen kolencentrales op schema om in de komende drie jaar zonneparken en batterijopslagfaciliteiten te worden. Soortgelijke projecten krijgen vorm in Nevada, New Mexico, Colorado, North Dakota, Nebraska, Minnesota en Maryland. In Massachusetts en New Jersey krijgen twee gepensioneerde kolencentrales langs de kust een nieuwe bestemming om offshore windturbines aan te sluiten op de regionale elektriciteitsnetten.

“Een zilveren randje van het hebben van al deze vuile energiecentrales is dat we nu vrij robuuste transmissielijnen op die plaatsen hebben”, zegt Jack Darin, directeur van de Illinois-afdeling van de Sierra Club, een milieu-advocaatgroep. “Dat is een enorme troef.”

Volgens de Amerikaanse Energy Information Administration zijn de afgelopen twee decennia meer dan 600 kolengestookte generatoren met in totaal ongeveer 85 gigawatt aan productiecapaciteit met pensioen gegaan. (Individuele elektriciteitscentrales kunnen meer dan één generator hebben.) Een meerderheid van de 266 resterende kolencentrales in het land werd gebouwd in de jaren 70 en 80 en nadert het einde van hun levensduur van ongeveer 50 jaar.

Het grootste deel van die afgedankte capaciteit zal niet worden vervangen door steenkool, omdat de industrie wordt weggedrukt door goedkopere hernieuwbare energie en strengere emissievoorschriften. Tegelijkertijd worden producenten van hernieuwbare energie geconfronteerd met obstakels om hun projecten op het net aan te sluiten. Het bouwen van nieuwe hoogspanningslijnen is kostbaar en controversieel, omdat buren vaak tegen transmissielijnen zijn die schilderachtige vergezichten kunnen verstoren of mogelijk de waarde van onroerend goed in de buurt kunnen verlagen. Bovendien kan het tijdrovend zijn om powerline-projecten goedgekeurd te krijgen door regelgevers.

Het bouwen en exploiteren van projecten voor hernieuwbare energie is lange tijd goedkoper geweest dan fossiele brandstoffen. De barrière “is geen economie meer”, zegt Joseph Rand, een wetenschapper aan het Lawrence Berkeley National Laboratory, dat onderzoek doet in opdracht van het Amerikaanse ministerie van Energie. “Het moeilijkste is het beveiligen van de interconnectie en transmissietoegang.”

Dit maakt oude kolencentrales een aantrekkelijke optie als locaties voor duurzame energieprojecten. Niet alleen zijn de oude centrales al aangesloten op het transmissiesysteem, ze hebben ook onderstations, die helpen om elektriciteit om te zetten in een voeding die geschikt is voor gebruik in huizen en bedrijven.

Dat was een belangrijke factor bij het kiezen van Brayton Point Power Station als netaansluitpunt voor een windmolenpark van 1.200 megawatt, 60 kilometer uit de kust van Massachusetts, zei Michael Brown, chief executive officer van de offshore windontwikkelaar Mayflower Wind.

Met 1.600 megawatt was de kolengestookte centrale de grootste in New England toen ze in 2017 met pensioen ging. De faciliteit zelf, gelegen in de waterkant van Somerset, zal worden vervangen door een onderzeese kabelfabriek die eigendom is van het Italiaanse bedrijf Prysmian Group . En het offshore windproject wordt aangesloten op het net op het interconnectiepunt Brayton Point, gebruikmakend van het bestaande onderstation daar.

In een van de meest ambitieuze inspanningen zei Vistra Corp., een in Texas gevestigd energieopwekkingsbedrijf dat ook een verscheidenheid aan energiecentrales in Californië en Illinois bezit, dat het $ 550 miljoen zou uitgeven om ten minste negen van zijn kolenverbrandingsinstallaties in Illinois naar locaties voor zonnepanelen en batterijopslag.

De grootste, een fabriek in Baldwin, Illinois, die tegen 2025 met pensioen gaat, krijgt 190.000 zonnepanelen op 500 hectare grond. Samen zullen de panelen 68 megawatt aan stroom opwekken, genoeg om ergens tussen de 13.600 en 34.000 huishoudens van stroom te voorzien, afhankelijk van de tijd van het jaar. Het krijgt ook een batterij van 9 megawatt, die zal helpen bij het distribueren van elektriciteit wanneer de vraag piekt of de zon niet schijnt.

Vistra-topman, Curtis Morgan, zei dat het duidelijk werd dat het energiebedrijf “kolen achter zich moest laten” en dat het graag nieuwe emissievrije projecten wilde bouwen om een ​​deel van de stroom van die centrales te vervangen. Hij zei echter dat het langzame proces om goedkeuring te krijgen van netbeheerders, die de elektriciteitsvoorziening coördineren en controleren, een wegversperring is geweest voor een aantal door Vista voorgestelde projecten.

Een golf van voorstellen voor wind-, zonne- en batterijopslagprojecten heeft de regelgevers de afgelopen jaren overweldigd, volgens een analyse van het Lawrence Berkeley National Laboratory, dat uitkijkt op de Berkeley-campus van de University of California. In 2021 waren de wachttijden bijna verdubbeld van een decennium eerder tot bijna vier jaar, en dat is exclusief het toenemende aantal projecten dat zich volledig terugtrekt uit het proces.

Als elk project momenteel op goedkeuring wacht, wordt gebouwd, “kunnen we tegen 2030 80 procent schone energie bereiken”, zei dhr. Rand, de hoofdauteur van het rapport. “Maar we zouden geluk hebben als zelfs maar een kwart van wat daadwerkelijk wordt voorgesteld, wordt voltooid.”

Drie van Vistra’s batterijopslagprojecten in Illinois – in de kolencentrales van Havana, Joppa en Edwards – profiteerden ook van een infusie van subsidies van een staatswet, de Climate and Equitable Jobs Act, gericht op het ondersteunen van een “rechtvaardige transitie” voor kolenafhankelijke gemeenschappen in de richting van hernieuwbare energie. Het werd ondertekend door Gov. JB Pritzker afgelopen herfst, en eiste ook dat alle fabrieken die fossiele brandstoffen verbranden hun uitstoot tegen 2045 tot nul moesten terugbrengen, wat tot sluiting zou kunnen leiden, hoewel de meeste kolencentrales in Illinois al binnen tien jaar zouden sluiten.

Het Coal-to-Solar Energy Storage Grant Program dat voortvloeit uit de wetgeving ondersteunt ook twee andere batterijprojecten, eigendom van NRG Energy, die zullen worden gebouwd in de kolencentrales van Waukegan en Will County.

Het voordeel van het bouwen van projecten voor hernieuwbare energie op oude kolencentrales is tweeledig, zei Sylvia Garcia, de directeur van het Illinois Department of Commerce and Economic Opportunity, dat toezicht houdt op het kolen-naar-zonne-programma. Ten eerste profiteren projecten van het gemak van hergebruik van een bestaande aansluiting op het net. Ten tweede is het in de eerste plaats een poging om “te proberen te herinvesteren in de gemeenschappen die die kolencentrales hebben verloren”, zei ze.

Hoewel de nieuwe projecten tijdelijk banen in de bouw zullen opleveren, zijn er meestal niet zoveel werknemers nodig voor het exploiteren van een zonne-energiecentrale of batterijfaciliteit. De fabriek in Baldwin had voorheen ongeveer 105 fulltime werknemers in dienst. En hoewel Vistra de cijfers nog niet per site heeft afgerond, zullen de negen Illinois-projecten samen 29 fulltime banen per jaar opleveren, zei de communicatiedirecteur van het bedrijf, Meranda Cohn, in een e-mail.

Kolencentrales staan ​​meestal ook op een groot stuk land, en het herontwikkelen van die locaties tot projecten voor hernieuwbare energie is een manier om iets productiefs op een stuk grond te zetten dat anders ongebruikt zou blijven.

“Het verschuift echt een zeer negatieve bron naar een bron die positiever is voor de gemeenschap”, zegt Jeff Bishop, chief executive van Key Capture Energy, dat van plan is een 20-megawatt batterijopslagproject te lokaliseren in een gepensioneerde kolencentrale in de buurt van Baltimore, Maryland. .

Elders in Holyoke, Massachusetts, bood de pensionering van Mount Tom Station, een kolencentrale die al meer dan vijf decennia in bedrijf was, een aantal mogelijkheden, zei Julie Vitek, vice-president van regerings- en regelgevende zaken voor de energieproducent ENGIE Noord-Amerika . Na ontmoetingen met regeringsfunctionarissen, milieugroeperingen en bewoners, kwam een ​​zonnepark naar voren als de beste manier om “het industrieland op Mount Tom nieuw leven in te blazen”, zei ze.

Tegenwoordig herbergt het pand zo’n 17.000 zonnepanelen en een kleine batterij-installatie die een gemeenschapszonneproject vormen dat wordt beheerd door Holyoke Gas & Electric, een nutsbedrijf dat eigendom is van de stad en klanten de keuze geeft om zonne-energie van het project te ontvangen. De panelen produceren zo’n 6 megawatt aan stroom, genoeg om zo’n 1.800 huishoudens van stroom te voorzien.

Het zijn niet alleen ontwikkelaars van zonne-, batterij- en windenergie die oude kolencentrales in de gaten houden voor hun infrastructuur. TerraPower, een onderneming op het gebied van kernenergie, opgericht door Bill Gates, lokaliseert een geavanceerde kernreactor van 345 megawatt naast een oude kolencentrale in Kemmerer, Wyo. Door de locatie kan de reactor niet alleen profiteren van de bestaande netaansluiting, maar ook gebruik maken van het koelsysteem van de kolencentrale, zei Chris Levesque, de president en CEO van TerraPower.

“In zekere zin zou het echt zonde zijn om geen gebruik te maken van die kolencentrales,” zei dhr. zei Levesque.

Leave a Comment