Inheems in Colombia enthousiast over FFAR Fellowship-mogelijkheid

NC State University plantenpathologie Ph.D. studente Mariana Prieto Torres is altijd al geïnteresseerd geweest in wetenschap en behaalde diploma’s in zowel biologie als microbiologie in haar thuisland Colombia. Echter, na urenlang naar lezingen te hebben geluisterd en in het lab te hebben gewerkt, werd ze nieuwsgierig naar de voordelen van onderzoek in het lab voor de buitenwereld.

“Soms als je veel van de vereiste kernvakken voor een STEM-major volgt, zoals organische chemie of calculus, kun je het perspectief verliezen waarom je doet wat je doet. Mijn eerste bacheloropleiding plantenpathologie liet me zien hoe we wat we hier in het lab doen, kunnen brengen naar mensen die het nodig hebben”, zegt Prieto Torres.

Vanwege de sterke band met praktische oplossingen en bereik, ontwikkelde Prieto Torres een nieuwe fascinatie voor plantenpathologie, samen met landbouw, dus begon ze vrijwilligerswerk te doen bij het laboratorium voor plantenpathologie van haar universiteit.

“Ik wilde meer leren en mensen helpen”, zegt Prieto Torres. “Ik realiseerde me dat ik het leuk vond wat ik deed en het onderwerp in het algemeen.”

Door haar werk in het lab leerde ze over het Kelman Scholars-programma van NC State. Het programma biedt tijdens de zomer onderzoeksstages aan niet-gegradueerde studenten die geïnteresseerd zijn in de biologische wetenschappen.

Prieto Torres werd aangenomen en bracht haar zomer van 2019 hier door bij NC State. Ze maakte ook snel kennis met NC State Extension.

“Het was een geweldige ervaring. Ik heb zo genoten van het idee om ons onderzoek te verbinden met telers en stakeholders. We hebben geen extensie in mijn land”, zegt Prieto Torres. Ze zegt dat de universiteiten in Colombia veel onderzoek doen, maar dat er geen specifiek proces is om het bij de producenten te krijgen.

Inheems in Colombia enthousiast over FFAR Fellowship-mogelijkheid
Mariana Prieto Torres met haar adviseur, Lina Quesada, een professor en universitaire faculteitswetenschapper bij de afdeling Entomologie en Plantenpathologie. Foto door Becky Kirkland.

Tijdens haar bachelorstage kreeg Prieto Torres de kans om samen te werken met Lina Quesada van de afdeling Entomologie en Plantenpathologie, die na een succesvolle stage ook Prieto Torres rekruteerde voor haar afstudeerprogramma.

“Ik werd aangemoedigd om te solliciteren en dacht ‘waarom zou ik het niet eens proberen?’ En dat is wat ik deed”, zegt Prieto Torres. “Dr. Quesada heeft een verlengingsafspraak en ik ben dol op alles wat we met Extension doen. Ze vindt het heerlijk om al dit translationele onderzoek te doen en oplossingen te bieden voor telers.”

Toen Prieto Torres hoorde dat ze was toegelaten tot het PhD-programma, aarzelde ze een beetje om ja te zeggen omdat ze geen masterdiploma had.

“Dr. Quesada had vertrouwen in mij en daarom ben ik hier vandaag”, zegt Prieto Torres.

Terwijl hij in het lab van Quesada werkte, leerde Prieto Torres over de Foundation for Food and Agriculture Research (FFAR) en een financieringsmogelijkheid via het Rockey FFAR Fellowship Program.

“Dr. Quesada dacht dat de FFAR Fellowship voor mij, als internationale student, een goede gelegenheid zou zijn om kennis te maken met hoe de dingen hier werken, niet alleen met Extension, maar ook met wetgevers en de overheid”, zegt Prieto Torres. “Het geeft een breed perspectief op dat, plus we worden blootgesteld aan de industrie.”

Mariana Prieto Torres met Quesada. Foto door Becky Kirkland.

Prieto Torres zegt dat er hier verschillende beurzen zijn voor afgestudeerde studenten, maar voor de meeste moet een student Amerikaans staatsburger zijn.

“Je ziet een heel goede kans en je denkt: ‘Oh mijn god, dit klinkt geweldig’, en dan klik je erop en onder geschiktheid staat dat je een Amerikaans staatsburger moet zijn. Soms kan het ontmoedigend zijn, vooral als je op zoek bent naar fondsen en kansen”, zegt Prieto Torres. “Maar gelukkig heeft de FFAR Fellowship die vereiste niet.”

Prieto Torres maakt deel uit van het cohort 2022-2025 en haar sponsor is Pickle Packers International, een telersvereniging waarmee Quesada eerder heeft samengewerkt.

Als FFAR Fellow krijgt Prieto Torres ook de kans om begeleid te worden door haar branchesponsor. Ze is enthousiast over de ervaring en de aanvullende kennis en vaardigheden die ze door het programma zal opdoen.

“De fellowship zal me meer perspectief geven en verbreden wat ik al weet over landbouw hier in de VS en hoe overheidsbeslissingen van invloed zijn op wat we hier in de industrie doen”, zegt Prieto Torres. “We worden niet genoeg blootgesteld aan soft skills of hoe we ons werk het beste kunnen communiceren. Voor mij is het heel belangrijk om te kunnen communiceren wat ik doe aan mensen die niet in mijn vakgebied zijn en aan degenen die zullen profiteren van wat we in het lab doen.”

Leave a Comment