Mammoetbotten en ‘spookvoetafdrukken’ dragen bij aan een verhit debat over de eerste mensen in Noord-Amerika

Mammoetbotten en “spookvoetafdrukken” van oude mensen zijn het laatste bewijs in een wetenschappelijk debat over wanneer de eerste mensen Amerika bereikten.

Vooral de gefossiliseerde botten zouden kunnen suggereren dat mensen tienduizenden jaren vóór de algemeen aanvaarde datum voor de komst van de eerste indianen in Noord-Amerika leefden van ongeveer 10.000 v.Chr.

Onderzoekers zeggen dat radiokoolstofdata van chemicaliën in de mammoetbotten, van een moeder en haar kalf, aangeven dat de dieren ongeveer 37.000 jaar geleden leefden in wat nu New Mexico is. Patronen van breuken op de botten laten zien dat ze zijn afgeslacht door mensen, die daar dus tegelijkertijd moeten hebben gewoond, voegde de onderzoekers eraan toe. Maar de bevindingen worden betwist door sommige andere wetenschappers, die zeggen dat de breuken op natuurlijke wijze kunnen zijn veroorzaakt.

De nieuwste “spookvoetafdrukken” werden ondertussen een paar weken geleden gevonden op een luchtmachtraketbereik in een woestijn in Utah. Wetenschappers denken dat ze ongeveer 12.000 jaar oud zijn, maar dit is pas de tweede keer dat dergelijke voetafdrukken zijn gevonden, en ze ondersteunen de ontdekking vorig jaar van spookvoetafdrukken in New Mexico waarvan wordt aangenomen dat ze minstens 21.000 jaar oud zijn – hoewel die bevinding, ook, wordt betwist.

Mammoetbotten en ‘spookvoetafdrukken’ dragen bij aan een verhit debat over de eerste mensen in Noord-Amerika
Een voetafdruk ontdekt op een archeologische vindplaats is gemarkeerd met een speldvlag op de Utah Test and Training Range op 18 juli 2022.R. Nial Bradshaw / Amerikaanse luchtmacht

De mammoetbotten op wat de Hartley-site in het noorden van New Mexico wordt genoemd, op rotsen hoog boven een zijrivier van de Rio Grande, worden geprezen als het meest overtuigende bewijs tot nu toe dat mensen tot 50.000 jaar geleden in Amerika aankwamen, wandelend over een “land brug” tussen wat nu Siberië en Alaska zijn.

De onderzoekers zeggen dat ze zeker zijn van hun datering en interpretatie dat de breuken op hen werden veroorzaakt door herhaalde stoten met scherpe voorwerpen tijdens hun opzettelijke slachting. Ze zeggen ook dat er bewijs is dat vuur selectief werd gebruikt om veel van de botten te koken.

“Ik denk dat het een ijzersterke radiokoolstofdatering is”, zegt paleontoloog Timothy Rowe, een professor aan de Jackson School of Geosciences aan de Universiteit van Texas in Austin. “Sceptici zullen alles onder de loep nemen, maar ik denk dat we elk vakje hebben gecontroleerd.”

Rowe is de hoofdauteur van een onderzoek naar de botten van mammoeten dat vorige maand werd gepubliceerd in het tijdschrift Frontiers in Ecology and Evolution.

Hij zei dat de breuken en kleine botschilfers veroorzaakt door het slachtproces ook kenmerkend zijn en te zien zijn op slagerijen van vergelijkbare leeftijd in Europa en Azië: “Als deze site in Noord-Siberië zou zijn, zou niemand met zijn ogen knipperen.”

De bovenste ribbe vertoont een breuk door botte krachtinslag;  de middelste ribbe toont een steekwond, waarschijnlijk gemaakt door een stuk gereedschap;  de onderste rib vertoont snijsporen.
De bovenste ribbe vertoont een breuk door botte krachtinslag; de middelste ribbe toont een steekwond, waarschijnlijk gemaakt door een stuk gereedschap; de onderste rib vertoont snijsporen. Timothy Rowe / De Universiteit van Texas in Austin

Het idee dat de mammoeten door vroege mensen zijn afgeslacht, wordt ondersteund door andere recente vondsten, waaronder de menselijke voetafdrukken in White Sands National Park in New Mexico en wat naar verluidt stenen werktuigen zijn die 33.000 jaar geleden in een grot in het noorden van Mexico zijn gemaakt.

Maar het idee en het bewijs worden door andere wetenschappers betwist. De datering van de voetafdrukken van White Sands is in twijfel getrokken en sommige wetenschappers denken dat de objecten uit Mexico helemaal geen gereedschap zijn, maar van nature puntige rotsen.

En ze betwisten dat de breuken op de mammoetbotten alleen door mensen kunnen zijn gemaakt; In plaats daarvan kunnen ze zijn veroorzaakt door een aardverschuiving of een andere natuurlijke gebeurtenis.

“De patronen van breuken op die mammoetbotten op die plek kunnen zeker door mensen worden veroorzaakt”, zei antropoloog Andre Costopoulos, een professor aan de Universiteit van Alberta in Edmonton, die een gedetailleerd online onderzoek van het laatste onderzoek heeft geplaatst. “Maar ze zijn niet noodzakelijk een diagnose van een menselijke aanwezigheid.”

“We hebben nog geen duidelijk bewijs, omdat er andere mogelijke verklaringen zijn die eerst moeten worden uitgesloten, en die zijn er niet geweest”, zei hij.

De afwezigheid van kenmerkende stenen werktuigen op de locatie in Hartley is ook een probleem. De onderzoekers zeggen dat de mensen die de mammoeten hebben afgeslacht misschien geen geavanceerde stenen werktuigen hebben gebruikt, maar alleen primitieve werktuigen die niet te onderscheiden zijn van natuurlijke botten of rotsen.

Een mix van ribben, gebroken schedelbeenderen, een kies, botfragmenten en stenen kasseien die toebehoorden aan mammoeten werden opgegraven in New Mexico.  Het werd bewaard onder de schedel en slagtanden van de volwassen mammoet.
Een mix van ribben, gebroken schedelbeenderen, een kies, botfragmenten en stenen kasseien die toebehoorden aan mammoeten werden opgegraven in New Mexico. Het werd bewaard onder de schedel en slagtanden van de volwassen mammoet.Timothy Rowe / De Universiteit van Texas in Austin

Maar andere wetenschappers zeggen dat hier geen bewijs voor is, en dat zelfs primitieve mensen in deze tijd naar verwachting betere hulpmiddelen hebben.

Archeoloog Ben Potter, een professor aan de Universiteit van Alaska Fairbanks, zei dat er bewijs is uit Afrika, Europa en het Verre Oosten dat Homo sapiens ongeveer 47.000 jaar geleden complexe stenen werktuigen gebruikte, en dus is hun afwezigheid op de Hartley-site significant.

Hij zei in een e-mail dat hij niet overtuigd is door het laatste onderzoek naar de mammoetbotten en het idee dat het laat zien dat mensen zo lang geleden in Amerika zijn aangekomen. “Alles is mogelijk. We moeten echter alleen maar bewijs hebben om de bewering te ondersteunen”, zei hij. “Ik denk dat ze nog niet voldoende bewijs hebben, en zeker niet op deze site.”

Sommige andere wetenschappers zijn echter meer overtuigd en suggereren dat anderen misschien terughoudend zijn om de mogelijkheid onder ogen te zien dat sommige mensen al 50.000 jaar geleden in Amerika zijn aangekomen.

“Het onderzoek ziet er zeer grondig uit”, zegt Spencer Lucas, de conservator paleontologie van het New Mexico Museum of Natural History and Science. “Wanneer zal de archeologische gemeenschap wakker worden en de koffie ruiken? Er is zoveel bewijs’, zei hij.

‘Ik zeg niet dat dit het laatste bewijs is… maar je hebt de voetafdrukken van White Sands en de [Mexico] site – er is allerlei bewijs dat wijst op menselijke bewoning van de Nieuwe Wereld vóór 20.000 jaar geleden, en ik begrijp niet waarom dat idee nog steeds de moeite waard is om over te discussiëren.

CORRECTIE (4 augustus 2022, 18:34 uur ET): Een eerdere versie van dit artikel miste Ben Potters baan bij de University of Alaska Fairbanks. Hij is daar nu professor, vroeger niet.

Leave a Comment