Met nieuwe studie zoekt NASA de wetenschap achter UFO’s

Op 9 juni hield NASA, met slechts een opzegtermijn van een paar uur, een persconferentie om een ​​onderzoek aan te kondigen dat het zou uitvoeren naar niet-geïdentificeerde luchtverschijnselen (UAP’s). Het acroniem is een rebranding van wat in de volksmond bekend staat als niet-geïdentificeerde vliegende objecten of UFO’s, een onderwerp dat gewoonlijk wordt geassocieerd met vermeende buitenaardse bezoeken en samenzweringstheorieën van de overheid. De vraag bij het publiek was waarom een ​​van de belangrijkste wetenschappelijke bureaus van de VS betrokken raakte bij iets dat vaak als aan de uiterste rand van respectabiliteit werd beschouwd.

Toch paste de uitspraak ook in de plotseling meer ruimdenkende tijdgeest over UAP’s. Vorig jaar werd een langverwacht rapport gepubliceerd over het eigen onderzoek van het ministerie van Defensie naar het onderwerp, na de vrijgave van first-person accounts en video van Amerikaanse jachtpiloten die beweerden ontmoetingen met vreemde objecten in de lucht te tonen. Opvallende berichtgeving in de reguliere media en open hoorzittingen van het congres over UAP’s hebben ervoor gezorgd dat de zaak in het publieke domein blijft circuleren. Een maand nadat het rapport van het Pentagon uitkwam, kondigde theoretisch astrofysicus Avi Loeb, voormalig voorzitter van de astronomieafdeling van Harvard University, een privé-initiatief aan genaamd het Galileo Project, dat gericht is op het zoeken naar mogelijk bewijs van buitenaardse technologie hier op aarde.

Wat NASA in deze discussie kan brengen, is nog onduidelijk. Het bureau heeft een magere $ 100.000 gereserveerd voor de studie van negen maanden – minder dan de gebruikelijke financiering die het biedt voor verkennende studies van onconventionele technologieën zoals ruimtetelescopen met spiegels op kilometerschaal of interstellaire sondes aangedreven door gigantische laserstralen. Geholpen door de gerespecteerde astrofysicus David Spergel van Princeton University, is het onderzoek bedoeld om bestaande en toekomstige datasets te identificeren die wetenschappers zouden kunnen gebruiken om hun begrip van UAP’s te vergroten. Zelfs als het weinig interessants aan het licht brengt, suggereert het bestaan ​​van het onderzoek dat iets waar het bureau ooit koste wat kost over vermeed, op het punt staat een geschikt onderwerp van onderzoek te worden.

“Er zijn ongetwijfeld veel meer stemmen in wetenschappelijke en academische kringen die bereid zijn om publiekelijk te zeggen dat dit een legitieme onderneming is”, zegt Greg Eghigian, een historicus aan de Pennsylvania State University, die een boek schrijft over UFO-waarnemingen.

De onverwachte UAP-aankondiging van NASA is achteraf misschien wat minder verrassend. De huidige beheerder van het agentschap, voormalig astronaut en senator Bill Nelson, vertelde verslaggevers vorig jaar dat hij er zeker van was dat Amerikaanse piloten die mysterieuze ontmoetingen meldden “iets zagen en hun radars erop vergrendelden”. Het Office of the Director of National Intelligence en het Office of Naval Intelligence-functionarissen achter de UAP-taskforce van het Pentagon hadden eerder gesproken over het betrekken van meerdere takken van de overheid bij hun onderzoeken, zegt Eghigian. “NASA was een van de genoemde agentschappen”, voegt hij eraan toe.

Maar het onderzoeken van raadselachtige invallen in het Amerikaanse luchtruim is aantoonbaar logischer als een project voor het leger dan voor een civiel ruimteagentschap. Immers, deze niet-geïdentificeerde objecten – als ze bestaan ​​- kunnen van aardse oorsprong zijn, misschien als bewijs van geavanceerde Russische of Chinese ruimtevaarttechnologie in plaats van iets van buiten de aarde. De studie van NASA is gericht op het categoriseren van gegevens van aardobservatiesatellieten en andere monitoringinstrumenten die mogelijk een schuifje met informatie hebben opgepikt die relevant is voor dergelijke verschijnselen om te zien of er iets is dat het bureau over hun aard kan zeggen. NASA verzamelt al uitgebreide informatie over de atmosfeer met behulp van een reeks baansondes zoals Terra, Suomi National Polar-Orbiting Partnership (NPP) en CloudSat, die mogelijk incidentele gegevens hebben opgepikt die kunnen helpen bij het identificeren van UAP’s.

“We hebben de tools en het team die ons kunnen helpen ons begrip van het onbekende te verbeteren”, zegt Thomas Zurbuchen, associate administrator voor wetenschap bij NASA, in een officiële verklaring. “Dat is de definitie van wat wetenschap is. Dat is wat we doen.”

Hierin klinkt Zurbuchen niet anders dan Loeb, de meest spraakmakende onderzoeker die momenteel dergelijke onderzoeken uitvoert. Loeb had NASA inderdaad benaderd over het onderzoeken van UAP’s en stuurde Zurbuchen afgelopen zomer een voorstel om telescopen en andere instrumenten te gebruiken om te jagen op voorbijgaande hemelse gebeurtenissen die relevant zouden kunnen zijn voor het bestaan ​​van onbekende vliegtuigen. Hij uitte zijn ergernis toen hij hoorde dat het bureau een eigen onafhankelijke commissie had opgericht waarbij hij niet betrokken was.

“Voor mij is het echt een contradictie”, zegt Loeb. “Als er iemand is die de onderzoeksagenda nastreeft die u probeert te bestuderen, waarom zou u dan niet met die persoon samenwerken?”

Aangezien hij het hoofd is van het Galileo-project, dat overlappende doelen heeft, kreeg Loeb van NASA te horen dat het een belangenconflict zou zijn om hem te laten deelnemen aan de nieuwe onderneming van het bureau. Hij sloot uiteindelijk vrede met de kwestie. “Het gaat om de waarheid”, zegt hij. “Het maakt niet uit wie het vertelt. Ik ben blij dat ik niet alleen ben.”

Het Galileo-project is onlangs klaar met de montage van zijn eerste telescoopinstrumenten op het dak van het Harvard College Observatory, dat de komende weken zal beginnen met het vastleggen van gegevens die de realiteit van UAP’s (of niet) kunnen weergeven. Eerder deze maand hield de samenwerking zijn eerste persoonlijke conferentie, waar Loeb het eerste jaar van vooruitgang en plannen voor de toekomst van het team presenteerde. Er zijn ook 10 wetenschappelijke artikelen in voorbereiding van verschillende teamleden over de werking van hun telescoop, die publiekelijk beschikbaar zullen zijn nadat ze peer review hebben ondergaan.

Loeb is momenteel geld aan het verzamelen om de fragmenten van een meteoor ter grootte van een brooddoos, CNEOS 2014-01-08 genaamd, te vinden die in 2014 voor de kust van Papoea-Nieuw-Guinea neerstortte. Met 162.000 kilometer per uur stelden Loeb en zijn student Amir Siraj voor dat de ruimtesteen afkomstig was van een ander sterrenstelsel (een hypothese die wordt ondersteund door vrijgegeven Amerikaanse spionagesatellieten). Dat stukjes van zo’n klein voorwerp niet helemaal verbrandden, deed Loeb en Siraj vermoeden dat het van een materiaal was gemaakt dat sterker was dan ijzer.

“Het doet me de vraag stellen of het van natuurlijke of kunstmatige oorsprong was”, zegt Loeb. Hij zou graag een expeditie leiden om met een magneet over de oceaanbodem te vissen in een poging stukjes op te rapen van wat volgens hem een ​​buitenaards ruimtevaartuig zou kunnen zijn.

Dat er nu meerdere onderzoeksprojecten zijn die een voorheen geminacht onderwerp onderzoeken, zegt hoeveel het wetenschappelijke landschap de afgelopen jaren is veranderd. “De manier waarop NASA de afgelopen decennia de UFO/UAP-dingen heeft benaderd, denk ik dat een genereus en beleefd woord ‘voorzichtig’ zou zijn”, zegt Kate Dorsch, een wetenschapshistoricus aan de Universiteit van Pennsylvania. Het bureau deed er alles aan om duidelijk te maken dat er geen geloofwaardig bewijs bestaat voor een verband tussen UAP’s en vermeende buitenaardse wezens, en zelfs het financieringsniveau voor zijn nieuwe studie impliceert dat het niet klaar is om meer te doen dan een teen in het troebele water te dompelen rond deze zaak. “$ 100.000 is een schijntje”, zegt Eghigian. “Ik weet niet zeker, voor een serieus project, wat je kunt doen met $ 100.000.”

Tegelijkertijd lijkt praten over de mogelijkheid van leven elders in de kosmos niet langer zo bizar of berucht als het ooit was. Wetenschappers van allerlei slag maken regelmatig plannen voor sondes om te zoeken naar microben op planeten en manen in het zonnestelsel, en ze hebben hun telescopen gebruikt om te zoeken naar chemisch bewijs van levende ecosystemen op werelden die rond verre sterren draaien.

“Ik denk dat de UAP-dingen opkomen in een klimaat waarin we het leven in het universum al op een nieuwe manier bespreken”, zegt Adam Frank, een astrofysicus aan de Universiteit van Rochester. “Nu de ‘giechelfactor’ voor het wetenschappelijk onderzoek naar leven in het universum is afgenomen, is het mogelijk dat dit het voor mensen ook gemakkelijker maakt om UAP’s te bespreken.”

Verslagen van niet-geïdentificeerde verschijnselen bevatten vaak beweringen die verband houden met extreem lage bewijsnormen, zoals uittredingen, ontvoeringen door buitenaardse wezens en graancirkels, zegt Jacob Haqq-Misra, een astrobioloog aan het Blue Marble Space Institute of Science. “Als je dat allemaal op één hoop gooit, begrijp ik waarom sommige wetenschappers het allemaal afwijzen”, voegt hij eraan toe. Maar door zich te concentreren op ooggetuigenverslagen van gewaardeerde piloten die ervan overtuigd waren dat ze iets zagen – accounts die vaak worden ondersteund door sensorgegevens – heeft hij ingezien dat er iets concreets voor wetenschappers zou kunnen zijn om te onderzoeken, zelfs als de boosdoener uiteindelijk alledaagse instrumentatieproblemen zou zijn.

“Als je er als wetenschapper persoonlijk niet om geeft, is dat prima.” Haqq-Misra zegt. ‘Maar doen alsof het niet iets interessants is, dat helpt niet.’

Sommigen maken zich misschien zorgen dat de reputatie van NASA zou kunnen worden bezoedeld door geassocieerd te worden met een notoir pseudowetenschappelijk onderwerp of dat niets van de dienst over deze kwestie ooit de ware gelovigen tevreden zal stellen. “Het gevaar is dat NASA niets zal vinden en mensen zullen denken: ‘Oh, NASA is betrokken bij de samenzwering. NASA vertelt ons niet wat waar is’”, zegt Frank. Maar hij denkt ook dat er een kans is voor de studie om een ​​leerzaam moment op gang te brengen over het proces van wetenschap en hoe het de wereld onderzoekt.

“Wetenschap werkt alleen omdat we deze rigoureuze manier hebben om onze eigen vooroordelen te evalueren”, wat inhoudt dat we bereid zijn om “uw bewering dat u weet wat u weet” nauwkeurig te onderzoeken, zegt hij.

Door hun aard wijzen UAP’s op gebeurtenissen die ons begrip enigszins te boven gaan. Ze bevinden zich aan de rand van het bekende, een gebied dat de wetenschap bijzonder goed kan aanpakken. De wildgroei aan projecten om UAP’s te onderzoeken suggereert dat sommige onderzoekers misschien bereid zijn een meer ontspannen houding aan te nemen ten opzichte van een onderwerp dat voorheen verboden terrein was. Maar zelfs meer controle lijkt onwaarschijnlijk om de vragen eromheen volledig weg te nemen.

“Totdat iemand een perfect systeem bouwt dat alle gegevens te allen tijde en op alle detailniveaus vastlegt”, zegt Dorsch, “zullen sommige van deze UAP’s het weten gewoon ontwijken.”

.

Leave a Comment