Naarmate soorten herstellen, bedreigen sommige andere in een erbarmelijkere toestand

GLEN ARBOR, Mich. (AP) – Verborgen achter bomen in de buurt van Lake Michigan, manipuleerden twee wetenschappers op afstand een robotuil op de bosbodem. Terwijl de indringer met zijn vleugels klapperde en toeterde, schoot een Merlijn die zijn nest in een nabijgelegen dennenboom bewaakte boven zijn hoofd, met hoge, snelle noodoproepen.

De kleine valk dook naar de vijand – en in een net dat Smithsonian-stagiairs Tim Baerwald en Zachary Bordner tussen stalen palen hadden gespannen. Ze maakten de bruingespikkelde merlijn voorzichtig los en maakten vervolgens een beenband en een rugzaktransmissie-eenheid vast, zodat onderzoekers de bewegingen van de moedervogel konden volgen.

‘Zolang het goed past, zal ze een lang en gelukkig leven hebben,’ zei Baerwald voordat Bordner de merlijn losliet, die terug naar zijn nestboom ritselde.

De missie zal de kennis vergroten van een soort die nog steeds herstellende is van een aanzienlijke daling veroorzaakt door pesticiden, waaronder DDT, die in 1972 werd verboden nadat ze veel roofvogels had geschaad. Het helpt ook Sleeping Bear Dunes National Lakeshore-managers bij het beschermen van de pijpplevier, een bedreigde kustvogel die merlins doden en eten.

“Merlins vormen een grote bedreiging voor hun herstel”, zegt Nathan Cooper, een onderzoeksecoloog bij het Smithsonian’s National Zoo and Conservation Biology Institute.

De situatie is ironisch: een in moeilijkheden verkerende soort herstelt zich dankzij herstelinspanningen, alleen om de zaken erger te maken voor anderen die in gevaar zijn door op hen te jagen of hen te verslaan voor voedsel en leefruimte. Soortgelijke omstandigheden hebben zich elders voorgedaan, waardoor natuurexperts worden uitgedaagd die willen dat ze allemaal gedijen in een evenwichtige, gezonde omgeving.

De comeback van de iconische Amerikaanse zeearend heeft bijvoorbeeld zeldzame watervogels onder druk gezet. Oplevende slechtvalken bedreigen de bedreigde Californische sterns en westelijke sneeuwplevieren die hun toevlucht zoeken op marinebases in de buurt van San Diego. En voor de kust van Californië belemmeren aanvallen van beschermde witte haaien het herstel van bedreigde zeeotters.

Grijze zeehonden die voorheen op de rand van uitroeiing stonden in de wateren van New England, bezetten nu honderden stranden in Massachusetts. De terugkeer van het 800-pond zoogdier heeft dromen doen rijzen over kwetsbare visbestanden.

Dergelijke onbedoelde gevolgen onthullen niet noodzakelijkerwijs gebreken in de Amerikaanse Endangered Species Act of instandhoudingsprogramma’s, zeggen experts. Ze illustreren eerder de complexiteit van hun aard en het belang van het beschermen van biologische gemeenschappen, niet alleen individuele soorten.

“Het is duidelijk dat er situaties zijn waarin we deze conflicten krijgen tussen soorten die we proberen te beschermen”, zegt Stuart Pimm, een uitstervingsspecialist van Duke University. “Maar is het een grote zorg bij natuurbehoud? Nee.”

Herstel van soorten kan compromissen opleveren, omdat sommige dieren zich beter kunnen aanpassen dan andere aan veranderingen in het klimaat of landschap, zei Bruce Stein, hoofdwetenschapper bij de National Wildlife Federation.

“Veel ecosystemen waar deze dingen gebeuren, zijn om te beginnen een beetje in de war omdat we ze op de een of andere manier hebben veranderd,” zei Stein. “Met klimaatverandering zullen er winnaars en verliezers zijn. De verliezers hebben de neiging om specifieke habitatvereisten te hebben, nauwe ecologische niches, en zullen vaak degenen zijn die al afnemen.”

Het gebied van de Grote Meren heeft naar schatting 65 tot 70 paren plevieren met een zandrug en ringhals, die langs stranden scheren en aan kleine zeedieren en eieren knabbelen. Ze behoren tot de drie overgebleven Noord-Amerikaanse populaties, hun achteruitgang wordt voornamelijk veroorzaakt door verlies van leefgebied en predatie.

Ondertussen zijn de aantallen merlins in de regio gestegen. In de afgelopen 10 tot 15 jaar worden ze verdacht van het doden van ten minste 57 volwassen plevieren, zei Cooper.

Terwijl ambtenaren een aantal merlins hebben neergeschoten, zijn ze op zoek naar niet-dodelijke controles. Gegevens van de zenderrugzakken kunnen helpen bepalen of het de moeite waard is om ze te vangen en te verplaatsen, zei Vince Cavalieri, een bioloog bij de nationale oever van het meer.

ADELAARS BEDREIGT ZELDZAME VOGELS

Het herstel van Amerika’s nationale vogel, de Amerikaanse zeearend, is een triomf. Maar in een gebied van de kust van Maine vormt de grote roofvogel een probleem voor de enige Amerikaanse broedpopulatie van grote aalscholvers.

“Als ze worden gestoord door adelaars, zullen de volwassen aalscholvers spoelen en hun nest verlaten”, zegt Don Lyons, een natuuronderzoeker bij het Seabird Institute van de National Audubon Society.

Dan duiken meeuwen, raven en kraaien naar binnen om aalscholvereieren en kuikens op te eten. “Als dit herhaaldelijk gebeurt, kan een hele kolonie mislukken”, zei Lyons.

Zijn team organiseert vrijwilligers om te kamperen in de buurt van aalscholverbijeenkomsten om adelaars weg te jagen.

In Zuid-Californië zijn de minste sterns en sneeuwplevieren geen partij voor het aanvallen van slechtvalken, die als adelaars terugkaatsten na het verbod op DDT. Dergelijke pesticiden worden in de voedselketens doorgegeven en zorgen ervoor dat grote vogels eieren produceren met dunne schalen, die vrouwtjes verpletteren wanneer ze proberen ze te broeden.

De San Diego Zoo and Wildlife Alliance probeert de bedreigde vogels te beschermen door een valkenier in te huren om slechtvalken te vangen, ze in de winter in een opvangcentrum te houden of ze vrij te laten in Noord-Californië. Sommigen vinden een nieuw territorium, terwijl anderen teruggaan, zei Nacho Vilchis, een ecoloog voor natuurbehoud.

“Als er een echte probleemvogel is die blijft terugkeren, kunnen we toestemming vragen voor dodelijke verwijdering, maar dat gebeurt maar zelden,” zei Vilchis.

Jagen en premies verwoestten de grijze zeehonden van New England. Gered door de Marine Mammal Protection Act van 1972, is de populatie hersteld tot tienduizenden.

Vissersgroepen beweren dat de zeehonden een bedreiging kunnen vormen voor de kabeljauwbestanden dat regelgevers worstelen om weer op te bouwen na decennia van overbevissing.

De Coastal Ecosystem Alliance, gevestigd in Fairhaven, Massachusetts, wil de beschermingswet afzwakken om de jacht mogelijk te maken en de groei van de zeehondenpopulatie te vertragen, zei bestuurslid Peter Krogh.

“Grijze zeehonden zijn zeker dit geval waar herstel zowel reden tot feest is als tot bezorgdheid”, zegt Kristina Cammen, een zeezoogdierwetenschapper aan de Universiteit van Maine, die zegt dat ze minder gevaarlijk zijn voor vispopulaties dan mensen.

ZEEHONDEN, AALSCHOLVERS BEDEVIL FISHERS

Zoals de confrontatie over zeehonden en kabeljauw, zijn er andere gevallen waarin het herleven van soorten meer hinder voor mensen kan zijn dan een bedreiging voor andere dieren in het wild.

Viskwekers in het zuiden en vissers in het gebied van de Grote Meren en de Pacific Northwest klagen al lang over de dubbelkuifaalscholver, een donkerbevederde duikvogel die zich tegoed doet aan meervallen, baars, zalm en andere gewaardeerde soorten.

Aalscholvers hebben het zo goed gedaan sinds het DDT-verbod dat instanties hebben geprobeerd ze op sommige locaties te beperken door ei-olie, nestvernietiging en zelfs schieten – rechtszaken aanspannen van milieuactivisten die de zondebok noemen voor menselijke acties die vissen schaden.

“Ze maken deel uit van onze vogelgemeenschap en onze ecosystemen, en er moet een plaats voor hen zijn”, zegt Dave Fielder, een bioloog voor visserijonderzoek bij het Michigan Department of Natural Resources. “Maar als hun aantal zo hoog is dat ze mogelijk de recreatievisserij decimeren, is dat een probleem.”

Wilde kalkoenen waren vóór de Europese vestiging verspreid over Noord-Amerika, maar waren in de jaren dertig geslonken tot tienduizenden en verdwenen uit veel staten. Nu wordt er in 49 staten op ze gejaagd en zijn ze zo gewoon in New England dat ze vaak verkeersopstoppingen veroorzaken.

Sommige jagers zeggen dat hongerige kalkoenen de gegolfde korhoenders overtreffen, die in delen van hun verspreidingsgebied afnemen, zoals de Upper Midwest. Maar wetenschappers wijzen op verlies van leefgebied en klimaatverandering.

De National Wild Turkey Federation helpt kalkoenen te verplaatsen van staten met overvloed – zoals North Carolina, Maine en West Virginia – naar Texas en anderen die meer zouden kunnen gebruiken, zei Mark Hatfield, nationaal directeur van natuurbeschermingsdiensten.

“Als je de jacht op gelokaliseerde wilde kalkoenen introduceertverminder je het probleem met overdadige kalkoenen meteen,” zei Hatfield.

NATUUR AAN HET WERK

Conflicten tussen herstellende soorten en soorten die nog steeds in de problemen zitten, betekenen niet altijd dat er iets mis is, zeggen wetenschappers. Het zou een terugkeer kunnen weerspiegelen naar hoe de dingen waren voordat mensen in de weg stonden.

“Als een populatie terugkeert naar waar het dezelfde interacties heeft met andere organismen als voordat het ten onder ging, is dat de natuur aan het werk”, zegt John Fitzpatrick, emeritus directeur van Cornell University’s Laboratory of Ornithology.

De Amerikaanse zeearend “daagt onze vooroordelen uit over wat normaal is” voor prooien zoals aalscholvers in New England en gewone zeekoeten aan de westkust, die mogelijk minder overvloedig waren voordat de adelaars afnamen, zei Lyons van de Audubon Society.

Het herstel van de adelaar “compliceert het behoud van bepaalde andere soorten”, zei Lyons. “Maar hun herstel is zo’n prachtig resultaat … dat is een welkome complicatie.”

Roofdier-prooirelaties zijn complex en ingrijpen kan lastig zijn, zei Stein van de natuurfederatie. Het is vaak verstandiger, zei hij, om zich te concentreren op het beschermen van leefgebieden en het opnieuw verbinden van gefragmenteerde landschappen om natuurlijke migratie te bevorderen dan ‘dingen willekeurig te verplaatsen’.

Maar milieuwetenschapper Ian Warkentin, een merlin-specialist, zei dat er manieren kunnen zijn om worstelende soorten te helpen zonder hardhandig te zijn. Grotere valken – zoals slechtvalken die soms worden gebruikt om vogels van luchthavens te verjagen – zijn misschien meer geneigd om merlins uit broedgebieden van plevieren te jagen.

“Ik val aan de kant van het hek dat zegt dat we alles moeten doen wat we kunnen … om het herstel te helpen van soorten waarvoor we zoveel verdriet hebben veroorzaakt”, zei Warkentin van de Grenfell Campus van Memorial University of Newfoundland.

____

Larson rapporteerde vanuit Washington, DC, en Whittle rapporteerde vanuit Portland, Maine.

____

Volg Flesher op Twitter: @JohnFlesher; Larson @LarsonChristina en Whittle: @pxwhittle

.

Leave a Comment