NHL-insider: Ron Francis van Kraken benutte cap-ruimte in de baanbrekende handel van Oliver Bjorkstrand

Binnen de NHL

Een jaar geleden rond deze tijd ging een van de gekkere media-uitdrukkingen rond de Kraken over hoe algemeen directeur Ron Francis was gepositioneerd om zijn salarisplafondruimte te ‘bewapenen’.

Elke hockeyschrijver ten westen van Newfoundland, zo leek het, gooide de uitdrukking heen en weer bij het beschrijven van de enorme hefboomwerking die Francis had gekregen en kon gebruiken om scheve deals van tegenstanders onder druk te zetten. Het huiveringwekkende cliché veroudert niet bijzonder goed, en niet alleen omdat het een sportmetafoor was die de dodelijke dreiging van echte wapens leende.

Nee, het werd snel oud omdat het voorspelde machtsspel van Francis nooit echt heeft plaatsgevonden. Tenminste niet op vrijdag, toen Francis eindelijk tot zijn voorraad pet een hefboomwerking had om een ​​ruil uit de Columbus Blue Jackets te persen voor vleugelspeler Oliver Bjorkstrand, die weliswaar leed veroorzaakte bij tegenstander GM Jarmo Kekalainen.

Francis verwierf een speler wiens 28 goals en 57 punten vorig seizoen meer waren dan wie dan ook in een Kraken-uniform. En hij kreeg Bjorkstrand effectief voor niets – een derde- en een vierde ronde ontwerpkeuze en stemde ermee in om vier jaar, $ 21,6 miljoen aan salaris op zich te nemen van een Columbus-team zonder cap-ruimte.

Dat is de hefboomwerking die iedereen eerder had verwacht. Francis benutte de cap-busted Blue Jackets om een ​​potentiële 30-goal-man op te geven voor het equivalent van Calle Jarnkrok en Mason Appleton – enigszins vergeetbare Kraken-aanvallers wiens ruil in maart die draft-picks opleverde.

Een van de redenen waarom de Kraken en Vegas Golden Knights zulke enorme voordelen hadden ten opzichte van eerdere NHL-uitbreidingsteams, was niet simpelweg vanwege een betere pool van spelers waaruit ze konden kiezen. Nee, het was ook omdat die meestal vreselijke uitbreidingsteams niet speelden in een tijdperk met een salarislimiet en konden beginnen met het samenstellen van roosters vanaf een balans van nul.

De Kraken hoefde alleen maar te voldoen aan de minimale NHL-loonlijstvereisten tegen een limiet van $ 81,5 miljoen vorig seizoen. Ze kwamen voort uit het uitbreidingsontwerp van juli 2021 met maar liefst $ 29 miljoen aan overgebleven cap-ruimte en nog veel meer voor de daaropvolgende jaren.

Maar waar Francis terecht werd bekritiseerd, was dat hij niet meer van die enorme ruimte benutte door vóór het uitbreidingsconcept akkoord te gaan met het selecteren van duurdere contracten van meer bewezen spelers voor toekomstige instapselecties van andere teams. Sommigen suggereerden dat zijn vraagprijzen te hoog waren.

Door dergelijke nevendeals te vergeten, had Francis het risico kunnen nemen om dergelijke spelers zonder enige compensatie te kiezen – in de hoop op op zijn minst kortetermijnproductie voordat ze indien nodig in transacties worden omgezet.

Maar Francis had er een hekel aan om zelfs daarvoor de cap-ruimte te riskeren, als laatste zat hij opgescheept met meerjarige contracten die niemand later wilde verwerven.

Het resultaat was verre van perfect, aangezien het de Kraken beroofde van betere directe spelers en een noodzakelijke buffer tegen blessures en plannen die op een dwaalspoor gingen. In plaats daarvan brachten ze hun debuutseizoen door met het opbouwen van de handelswaarde van een derde van het roster voordat ze die spelers deelden voor de toekomstige entry draft picks die Francis de vorige zomer niet kon verwerven in nevenovereenkomsten.

Dus hoewel Francis nu gebruik maakt van de behouden cap-ruimte, waren de kosten een zeer “expansie-achtig” openingsseizoen, ondanks enorme Kraken-voordelen ten opzichte van de meeste voorgangers van het eerste jaar. En het verklaart de druk op Francis om deze zomer de zaken goed te doen om een ​​eerste indruk te compenseren die een negatieve invloed had op de relevantie van de Kraken binnen een drukke lokale sportmarkt.

Francis heeft inderdaad veel goedgemaakt door een beetje geluk te hebben bij de inzending van deze maand toen Shane Wright naar hem toe tuimelde op nr. 4 algemeen. Hij gebruikte vervolgens zowel korte als langere termijn cap-ruimte bij de ondertekening van free-agent vleugelspeler Andre Burakovsky van de Colorado Avalanche en nu – het belangrijkste – een Bjorkstrand-transactie die de kortetermijnnaald aanzienlijk verplaatst.

Plotseling kan de Kraken niet alleen een zogenaamd “NHL-ready” Wright en de nr. 2 algemene keuze Matty Beniers dit najaar. Maar ze lijken ook klaar om meer te doen met de komende campagne dan deze alleen te gebruiken als oefenterrein voor prospects.

Dit met Bjorkstrand doordrenkte Kraken-rooster lijkt nu gebouwd om het hele seizoen .500 hockey te spelen en misschien moeten mensen verrast worden als het geluk hun weg baant.

Bjorkstrand is misschien wel de beste speler op dat roster. Hij heeft vier opeenvolgende seizoenen pucks achter doelpunten geplaatst in dezelfde frequente clip, ongeacht of de Blue Jackets een strijdend of worstelend team waren. Hetzelfde kan niet gezegd worden van de streakier Burakovsky, getekend van de titelverdediger Avalanche voor een vijfjarige deal van $ 27,5 miljoen.

Natuurlijk, Burakovsky heeft de afgelopen drie seizoenen bijna net zo indrukwekkende cijfers neergezet in voornamelijk 5-tegen-5-actie en niet overdreven opgeblazen door power-play-kansen.

Maar Joonas Donskoi een jaar geleden kwam uit een seizoen van 17 doelpunten in 51 wedstrijden met de Avs – slechts twee minder doelpunten dan Burakovsky die pandemische verkorte campagne. Donskoi scoorde daarna slechts tweemaal in 75 wedstrijden voor de Kraken.

Er is dus altijd een risico om van eliteteams naar mindere teams te gaan.

Maar nu vergroot de handel in Bjorkstrand de kans dat de Kraken snel de vruchten plukt van Burakovsky. Door meer goede spelers aan hetzelfde team toe te voegen, wordt de druk om te produceren verspreid en wordt een omgeving gecreëerd voor betere resultaten.

Burakovsky alleen was misschien voldoende geweest voor een aanzienlijke offensieve impact. Maar het toevoegen van Bjorkstrand verzekert het allesbehalve.

Twee weken geleden hadden de Kraken Jared McCann als hun grootste doelpuntendreiging. Nu hebben ze drie van zulke spelers. Gecombineerd met Jordan Eberle en Yanni Gourde kunnen ze twee toplijnen ontvouwen waarin vijf van de zes aanvallers vorig seizoen minstens 21 doelpunten maakten.

Vorig seizoen hadden slechts 10 teams vijf spelers met minimaal 21 goals. Zes playoff-teams hadden er niet zoveel.

Niet slecht voor een Kraken-team dat aanvankelijk was opgebouwd rond verdediging en keepen. Ook Bjorkstrand, Burakovsky en McCann, alle 27 jaar en jonger, hebben een contract getekend voor ten minste vier seizoenen. Dus ze zullen er zijn als Beniers en Wright volwassen worden.

Wat dit seizoen betreft, zou Jaden Schwartz plotseling een derdelijnsman kunnen zijn. Brandon Tanev een vierde voering. Ryan Donato, een seizoen geleden een 16-goal-man, zou moeite kunnen hebben om deze line-up te kraken als hij terugkomt.

Het is één ding om te bouwen voor de toekomst. Nog iets heel anders om het te doen terwijl je meteen relevant blijft. Voorlopig lijkt Francis de spreekwoordelijke naald op beide te hebben.

Niet snel genoeg om het debacle van vorig seizoen te vermijden. Maar misschien net op tijd om mensen te helpen het te vergeten door zich te concentreren op een toekomst die vanaf oktober een stuk beter zou moeten worden.

Leave a Comment