Zoals veel gewassen over de hele wereld, worden wilde bosbessen geconfronteerd met verschillende bedreigingen van klimaatverandering, waaronder stijgende temperaturen. Rafa Tasnim uit Dhaka, Bangladesh, probeert nieuwe manieren te vinden waarop telers een van Maine’s meest iconische gewassen kunnen beschermen door middelen uit de achtertuin van de staat te gebruiken.

Sinds hij in 2019 bij de Universiteit van Maine kwam, heeft Tasnim, een Ph.D. Kandidaat in ecologie en milieuwetenschappen, heeft studies geleid waaruit bleek dat: wilde bosbessenvelden in Down East Maine warmen sneller op dan de staat als geheel, en die velden ervaar opwarming anders, afhankelijk van onder meer hun locatie, het seizoen en het tijdstip van de dag. Haar werk heeft de aandacht van de staat en de nationale media gekregen.

Deze onderzoeken zijn echter slechts het begin van wat Tasnim hoopt te bereiken tijdens zijn verblijf aan UMaine. Nog een recente studie dat Tasnim co-auteur ontdekte dat wilde bosbessen gevoeliger zijn voor droge omstandigheden gedurende een lange periode, wat betekent dat een goed beheer van bodemvocht belangrijker is dan eerder werd verwacht. Tasnim evalueert materialen die de waterretentie in de bodem kunnen verbeteren en die de planten zouden beschermen tijdens droge perioden op bosbessenvelden, met name die ooit als afvalproducten zoals compost en biochar werden beschouwd om duurzamere voedselsystemen te helpen creëren. Ze heeft ook bodemveranderingen, bladmeststoffen beoordeeld – die rechtstreeks op bladeren worden aangebracht, en nanocellulose.

“Ik probeer materialen te bestuderen die hier verkrijgbaar zijn”, zegt ze. “Mijn idee is om al het recyclebare afval dat we om ons heen hebben te gebruiken, zodat we de stortplaatsen niet meer onder druk zetten.”

Tasnim doet haar onderzoek in het lab van YongJiang Zhang, haar adviseur en assistent-professor toegepaste plantenfysiologie, en bij UMaine’s Blueberry Hill Farm in Jonesboro. De apparatuur die ze gebruikt, omvat teledetectietools en ArcGIS-software, een draagbaar bladfotosynthesemeetsysteem, bladchlorofylgehaltemeter, bladoppervlakmeter, bodemvochtmeter, realtime sensoren voor het monitoren van bodemwaterstress en een drukkamer die plantwaterstress en andere planten kan meten attributen.

Ecologie en milieuwetenschappen was niet altijd Tasnims vakgebied. Ze begon haar academische carrière in civiele techniek, behaalde haar bachelor aan het Military Institute of Science and Technology (MIST) in haar geboorteplaats en een master aan de Hong Kong University of Science and Technology (HKUST), met een specialisatie in geo-environmental engineering.

Haar passie om voedselsystemen te beschermen tegen een opwarmende planeet ontstond toen ze tijdens haar postdoctorale studie in Hong Kong aan een stabiliteitsproject werkte. Ze deed met name onderzoek naar de effecten van verhoogde kooldioxidegehaltes op vegetatie die langs hellingen groeit, wat helpt deze te stabiliseren door overtollig vocht door transpiratie te verwijderen. Tasnim ontdekte dat stijgende kooldioxidegehaltes de transpiratie van die planten verminderen, wat volgens haar kan leiden tot meer waterdruk op die hellingen tijdens een verder afnemende bodemstabiliteit en hellingen met een groter risico op aardverschuivingen.

Tijdens haar project, zegt Tasnim, realiseerde ze zich dat ze het leuk vond om onderzoek te doen naar planten, en hoe broeikasgassen en het klimaat de interactie tussen plant en bodem beïnvloeden, meer dan onderzoeksgebieden op het gebied van civiele techniek, en traditioneel besloot ze een versnelling hoger te schakelen en een nieuw vakgebied na te streven.

“Zo zijn de dingen voor mij veranderd”, zegt ze. “Dat was de tijd in mijn masterprogramma die echt vonkte en me hielp te begrijpen wat ik echt wilde.”

Tijdens haar studie aan UMaine heeft Tasnim niet-gegradueerde studenten begeleid voor hun eigen onderzoeksprojecten, cursussen gegeven, gepresenteerd en beoordeeld op het UMaine Student Symposium 2019 en 2021, haar onderzoek gepresenteerd op het 12e International Vaccinium Symposium vorig jaar en gediend als technisch recensent voor meerdere tijdschriften.

Ze heeft ook verschillende beurzen, beurzen en andere prijzen verdiend van de universiteit en externe organisaties, die allemaal haar studie volledig hebben gefinancierd. Dit jaar ontving ze de Doctoral Student Graduate Research Excellence Award van het College of Natural Sciences, Forestry and Agriculture; de Janet Waldron Doctoral Research Fellowship van de Graduate School; en de BioME Seed Grant van de Bioscience Association of Maine.

Tasnim was nog steeds op zoek naar Ph.D. programma’s toen ze met haar man, SK Belal Hossen, naar Maine verhuisde, zodat hij zijn doctoraat in geotechnische engineering aan UMaine kon voortzetten. Ze raakte geïnteresseerd in het programma-aanbod van de universiteit na het zien van het onderzoek in de kassen op de campus. Een ontmoeting met Zhang, leren over zijn onderzoek en getuige zijn van de eersteklas tools in zijn laboratorium, bezegelde de deal echter, zegt Tasnim.

Zhang heeft advies gegeven over welke cursussen haar zouden helpen bij het uitvoeren van haar onderzoek en bracht haar in contact met andere experts zoals Lily Calderwood, specialist in wilde bosbessen van UMaine Extension en assistent-professor tuinbouw, en Francis Drummond, emeritus hoogleraar insectenecologie en plaagbestrijding.

“Hij is de beste”, zegt Tasnim over Zhang. “Zonder de begeleiding en aanwijzingen van mijn adviseur – hij heeft me echt laten zien hoe ik verder moet met dit soort onderzoek – zou niets mogelijk zijn geweest.”

Hoewel de onderzoeken van Tasnim significant zijn geweest en veel bijval hebben gekregen, zegt ze dat ze weinig betekenen, tenzij telers haar bevindingen toepassen op hun managementstrategieën. Daarom vertrouwt ze op en bewondert ze de professionals van UMaine Extension, die haar onderzoek en andere toegankelijker maken voor producenten en het grote publiek.

Experts van UMaine Extension, zoals Calderwood, vergemakkelijken de toegang tot complex academisch onderzoek dat in de universiteit wordt uitgevoerd door jaarverslagen te maken waarin de bevindingen van onderzoekers worden verzameld, en het organiseren van conferenties en velddagen waar telers de onderzoeksresultaten letterlijk kunnen ontmoeten en bespreken met de faculteit en onderzoekers van UMaine. Tasnim assisteert Calderwood en anderen bij het opstellen van de rapporten voor de blauwebessentelers sinds hij in 2019 bij UMaine kwam.

“Dat is waar ik me goed bij voel, is dat mijn publicaties niet zomaar wat papers zijn die worden gepubliceerd en geciteerd. Ze bereiken een echt publiek: de telers uit Maine en mogelijk telers uit andere staten, ook andere regio’s”, zegt Tasnim. “Als (mijn werk) niemand gaat helpen iets te veranderen, dan maakt het niet uit hoeveel publicaties ik heb of hoeveel citaten ik krijg.”

Tasnim is van plan af te studeren aan UMaine 2023. Na haar doctoraat hoopt ze telers, bodem- en plantwetenschappelijk onderzoek onder klimaat te kunnen blijven helpen en duurzamer voedsel te ondersteunen door te werken als facultair onderzoeker, medewerker van een federaal agentschap of in onderzoek en ontwikkeling.

“Of je het nu gelooft of niet, er is klimaatverandering gaande. Er is voedselonzekerheid. In verschillende regio’s van de wereld zijn landbouwgewassystemen verwoest”, zegt Tasnim. “Ik wil echt dat mijn onderzoek implicaties heeft voor de echte wereld, ook al is het een klein beetje, in termen van gewassystemen en problemen met voedselonzekerheid.”

Contactpersoon: Marcus Wolf, 207.581.3721; marcus.wolf@main.edu