Silicon Valley stinkt: de wetenschap en het mysterie achter de zeldzame lijkbloembloei | Nieuws

Ik kon het ruiken voordat ik het zag.

Nadat we een beveiligde lift naar boven waren geleid en door de hal van een onopvallend klaslokaalgebouw aan de rand van de campus van San Jose State, werd het duidelijk dat we onze bestemming hadden bereikt door de kleine groep mensen die in de deuropening stond en de geur die eruit kwam.

“Verschillende mensen openen gewoon de deur, steken hun hoofd naar binnen en zeggen: ‘Ik ben hier weg'”, zegt Lars Rosengreen, kasmanager van San Jose State.

In het tropische huis, een kleine kas die de verstikkende vochtigheid van een tropisch eiland nabootst, is het onmogelijk om de titan aronskelk te missen, een 7 meter hoge plant die bekend staat als de lijkbloem (en in dit geval de bijnaam Terry Titan). Tussen de warmte van de kamer en de geur van de bloeiende bloem, die rottend vlees nabootst om insecten aan te trekken om het te bestuiven, roept de geur verschillende onaangename verbanden op.

“Ik heb mensen horen zeggen dat het naar een rottende koe ruikt, naar een veevoeder”, zegt Rosengreen. “Voor mij heeft het misschien ook een visgeur.”

Deze week was de eerste keer dat een lijkbloem ooit in San Jose bloeide en zou volgens lokale media een primeur kunnen zijn voor Silicon Valley als geheel. De bedreigde plant is inheems in West-Sumatra en volgens de International Union for the Conservation of Nature leven er nog steeds minder dan 1.000 in het wild. De populatie lijkbloemen is de afgelopen 150 jaar met meer dan 50% afgenomen als gevolg van houtkap en de omzetting van de oorspronkelijke habitat van de plant in oliepalmplantages.

In de Verenigde Staten zijn lijkbloemzaailingen terechtgekomen in de handen van conservatoria en universiteiten zoals San Jose State, die de plant zien als een waardevol leermiddel en hun rol bij het kweken ervan beschouwen als een middel om de bedreigde plant te helpen terugkeren naar een gezonde staat in het wild. (Vreemd genoeg zagen UC Riverside en Cal Poly San Luis Obispo net hun lijkbloemen bloeien, en het arboretum en de botanische tuin van UC Santa Cruz wijdt momenteel zijn Instagram om het publiek op de hoogte te houden van de op handen zijnde lijkbloembloei.)

“Het is geweldig voor mensen om iets meer te leren over de natuurlijke wereld, vooral over zoiets extreems”, zegt Rosengreen.

Lijkbloemen kunnen minstens tien jaar of langer in gevangenschap leven, maar het duurt meestal vijf tot tien jaar om te bloeien, wat betekent dat een plant maar een paar keer in zijn leven kan bloeien. En als dat zo is, is de bloei van korte duur: de bloem zakt meestal na 24-36 uur in. De plant produceert zijn beruchte stank pas als hij bloeit.

Lijkbloembloei wordt geïdentificeerd nadat een knop is gevormd wanneer de plant enkele maanden inactief is en het duidelijk wordt dat het een bloemknop is en geen blad. De puntige spadix, een hoge piek van kleine bloemen, stijgt op vanuit het midden van de bloeiende plant en genereert zelf warmte. De spadix produceert ook de chemische verbindingen die de geur van de bloem veroorzaken, waaronder verbindingen die mede verantwoordelijk zijn voor de geur van zweetvoeten en rotte vissen.

Die geur is geen toeval: het is ontworpen om kevers en insecten aan te trekken die normaal hun eieren zouden leggen of zich voeden met iets dat dood is, wat op zijn beurt helpt bij het bestuiven van de plant. Andere insecten voeden zich ook met de kevers en vliegen die verschijnen, en bijen komen stuifmeel verzamelen. Na zes tot twaalf maanden zullen zich kersenachtige vruchten met zaden vormen, die dieren aantrekken die de vrucht eten en de zaden verspreiden.

Terwijl Rosengreen zegt dat iemand een lijkbloem in hun huis kan laten groeien als ze dat willen – “je moet het warm houden en uiteindelijk zal het je huis ontgroeien”, zegt hij – het kweken van de zeldzame plant in San Jose vereist een delicate balans van klimaat- en vochtigheidsbeheersing, evenals de hulp van opgeleide studenten die helpen bij het verzorgen van de kassencollecties van de universiteit. De grond moet veel lucht hebben om rotten te voorkomen en de temperatuur in de kas moet altijd boven de 65 graden zijn.

De staat San Jose kreeg ongeveer acht jaar geleden zijn lijkbloem als een 6-inch zaailing van een gespecialiseerde kwekerij in Sebastopol.

“De belangrijkste reden om het te hebben, is dat het een geweldig leermiddel is”, zegt Rosengren. “Als instelling is het erg handig om uit te zoeken hoe we deze planten kunnen kweken als we deze planten op een gegeven moment weer in een gezonde staat in het wild willen krijgen.”

Wanneer de bloei voorbij is en de bloem begint leeg te lopen, zal het personeel van de biologieafdeling van San Jose State ernaar streven iets te doen dat slechts één keer eerder is bereikt: de lijkbloem drogen en bewaren. Met behulp van een plantenpers van 8 bij 4 voet zal het personeel proberen de plant te oogsten, te drogen en te persen, zodat deze kan worden gebruikt voor instructie en onderzoek.

“Een ander heel cool aspect van het kweken van planten als deze is dat je kennis kunt doorgeven aan de volgende generatie”, zegt Rosengreen. “Persoonlijk geniet ik echt van dat deel.”

Terwijl de kas van de staat San Jose niet open is voor het publiek (en de piekbloei voorbij is), kunnen inwoners van het schiereiland die nieuwsgierig zijn naar een vleugje van de lijkbloem naar UC Santa Cruz, waar het openbare arboretum en de botanische tuin van de universiteit nu elke dag zijn lijkbloem verwachten.

Leave a Comment