SOJA, lauréats du reggae Grammy, a commencé à jouer dans les sous-sols d’Arlington

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Trois élèves de la Yorktown High School d’Arlington sont tombés amoureux du reggae dans les années 1990. Réclamant de mettre la main sur toutes les cassettes de reggae du magasin de disques, ils ont été inspirés par les messages et captivés par les sons de Bob Marley.

Les trois amis — Jacob Hemphill, Bobby Lee et Ryan Berty — ont décidé de former leur propre groupe et ont nommé il SOJA, pour les Soldats de l’Armée de Jah, Et c’était le genre de choses que l’on attend des adolescents des années 90 : s’entraîner dans les garages et les sous-sols de leurs parents, s’enregistrer sur une cassette audio numérique ou un minidisque. Ils écoutaient, critiquaient leur propre son et rejouaient.

Certains des autres élèves de l’école étaient favorables. D’autres se sont moqués: Un ancien camarade de classe de Yorktown s’est souvenu que les gens autour de l’école connaissaient le groupe comme les “Fakin’ Jamaïcains”. C’étaient les enfants blancs qui jouaient de la musique reggae.

Vingt-cinq ans plus tard, SOJA joue toujours, ayant a ajouté des camarades de groupe de Porto Rico et du Venezuela et est devenu un ensemble de huit musiciens. Et ils sont loin de jouer dans les sous-sols d’Arlington.

“Créer un groupe de reggae était un peu notre rêve et la seule chose que nous voulions faire, puis un jour, les gens ont commencé à venir aux concerts, et nous ne savons pas vraiment ce qui s’est passé”, a déclaré le chanteur Hemphill à Las Vegas ce mois-ci. – alors que SOJA a remporté le Grammy du meilleur album de reggae.

Son album de 2021, “Beauty In the Silence”, avait donné au groupe sa première victoire sur la plus grande scène de la musique.

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Ce prix, cependant, a reçu une réponse mitigée. SOJA avait battu les artistes jamaïcains Sean Paul, Spice, Jesse Royal, Etana et Gramps Morgan dans la catégorie, suscitant un débat dans le monde du reggae sur la victoire et le style musical du groupe. Mais, pour ceux qui connaissaient SOJA au cours de ses premières années dans la région de DC, le Grammy ressemblait à une validation.

Les travaux avaient commencé tôt. Peu de temps après avoir obtenu son diplôme de Yorktown High en 1998, le groupe a pris rendez-vous aux Lion and Fox Recording Studios, un studio basé dans la région de DC connu pour enregistrer et mixer des artistes reggae.

Le producteur et ingénieur Jim Fox a déclaré qu’il avait immédiatement reconnu quelque chose.

« Je ne pouvais pas les laisser partir. Je veux dire, la musique était tellement géniale et géniale. Je les ai fait rester deux jours au lieu d’un seul juste parce que je voulais passer plus de temps avec ça », a déclaré Fox dans une interview. « C’était quelque chose de spécial. Et cet enregistrement a fini par être leur premier EP.

À la fin des années 90 et au début des années 2000, la région de Washington était un foyer de reggae, a déclaré le groupe, offrant une porte tournante d’artistes jamaïcains et internationaux en tournée, ainsi que d’autres artistes caribéens en poste dans la région. Il y avait un bon spectacle de reggae à voir chaque week-end.

SOJA est devenu une partie de cette scène elle-même, jouant des salles sur U Street comme State of the Union et Kaffa House. C’est à cette époque qu’ils se sont rencontrés Saray Israel – qui s’est depuis longtemps mérité le titre de “Food Queen of Baltimore”, pour sa présence constante aidant à nourrir les musiciens lors de concerts et d’événements.

Israël a déclaré au Post qu’elle se souvenait encore de la première fois qu’elle avait entendu SOJA jouer, dans une salle non loin du 9:30 Club, et j’ai pensé : “Wow, qui sont ces gars ?”

SOJA – Le reggae NoVa se mondialise et revient

Aujourd’hui, de nombreux lieux où SOJA et d’autres artistes reggae se sont autrefois bloqués ont fermé leurs portes ou ont été transformés comme DC l’a fait. La scène musicale de la région, un refuge historique pour le punk, a changé, au-delà du simple reggae – tarifé et numérisé par une révolution dans la technologie d’enregistrement à domicile et un coût de la vie en flèche.

“La scène d’Arlington est très difficile pour beaucoup de musiciens à cause des loyers ici. C’est une région très chère », a déclaré Don Zientara, producteur punk, musicien et ancien propriétaire d’Inner Ear Studio, le légendaire studio d’enregistrement d’Arlington qui a fermé définitivement l’année dernière.

Zientara avait enregistré SOJA à Inner Ear il y a quelques années.

“Ils sont juste un groupe vraiment ensemble”, a-t-il dit, “ce qui est unique pour beaucoup de groupes de s’entendre vraiment comme des frères.”

Ils ont aussi commencé à faire du road trip comme une famille. Obtenir une première camionnette a tout changé, a déclaré SOJA, lui permettant de commencer à parcourir la côte Est pour jouer des spectacles. Parfois, les salles étaient bondées. Parfois, ils jouaient dans une pièce presque vide.

“C’était difficile, mais nous avons persévéré et notre travail acharné a porté ses fruits”, a déclaré SOJA au Post dans un e-mail. “Après des années et des années de persévérance, nous finirions par prendre des avions et voyager partout dans le monde.”

Fox a voyagé avec lui, enregistrant et concevant sa musique jusqu’à ce qu’il signe avec ATO Records en 2011.

“Partout dans le monde”, a-t-il dit, “on dit qu’ils viennent de Virginie.”

Ils l’ont dit à Hawaï et au Brésil, au Costa Rica et aux Red Rocks du Colorado, à Guam, au Santa Barbara Bowl, en Nouvelle-Calédonie et, chez nous, à Wolf Trap. Au fur et à mesure, le groupe a rassemblé une base de fans internationale – en particulier en Amérique du Sud – en créant son premier album sous ATO Records, “Strength to Survive”, pour culminer au n ° 1. 1 sur le palmarès des albums reggae de Billboard en 2012. Deux premières nominations aux Grammy Awards, en 2015 et 2017, ont suivi.

“Beauty In the Silence” a été la percée. Le site Web du groupe décrit l’ambiance de l’album, qui comprend des collaborations avec des artistes comme UB40 et Slightly Stoopid et a atteint le n ° 1. 2 sur l’album reggae de Billboard, en tant que “célébration soul”.

“Nous ne nous attendions même pas à être nominés”, a déclaré Hemphill dans une interview dans les coulisses après la victoire de SOJA aux Grammy Awards, début avril.

“Entendre notre nom était surréaliste et onirique”, a déclaré le groupe au Post. “Nous avons célébré avec beaucoup de câlins, de larmes et de textes.”

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Mais tout le monde n’a pas suivi. La musique reggae, après tout, est originaire de la Jamaïque et a des liens profonds avec la culture de l’île et Rastafari, une religion et un mouvement social basé là-bas. Certains fans de reggae se sont tournés vers Twitter pour critiquer la Recording Academy d’avoir décerné le prix à un groupe dirigé par des hommes blancs plutôt qu’à des artistes jamaïcains.

Cegrica Hamilton, un ingénieur du son en Jamaïque qui travaille avec le groupe, faisait partie de ceux qui ont défendu la décision. Beaucoup en Jamaïque ne connaissent pas SOJA, a-t-il déclaré à The Post, mais il admire son travail pour la façon dont il a évolué et s’est inspiré de différentes parties du monde, de différents genres : folk, hawaïen, même go-go de Washington.

Les membres de SOJA, pour leur part, ont déclaré qu’ils se sont toujours sentis profondément soutenus par les artistes reggae jamaïcains, y compris certains des concurrents des Grammy Awards de cette année.

“Alors que la musique Reggae est née en Jamaïque, et tous ceux qui connaissent SOJA savent à quel point nous honorons et respectons cela, la musique et le message de la Jamaïque, avec l’honorable Robert Nesta Marley à la barre, sont devenus TELLEMENT grands et TELLEMENT puissants qu’ils se sont répandus. dans le monde entier », a écrit le groupe à The Post.

Calendrier des concerts et des événements de la région de DC

Lorsque SOJA a gagné, Hamilton a déclaré qu’il était submergé de bonheur pour un groupe qui est devenu comme une famille pour lui.

“Je ne pouvais pas être là pour célébrer avec eux”, a-t-il dit, “mais je célèbre toujours ici en Jamaïque.”

Fox était aussi en fête. Après la victoire, il a posté une photo du groupe du début des années 2000 sur Facebook. « Je l’ai ressenti quand nous avons enregistré la première démo. Regardez-les maintenant. Gagnants des Grammy 2022. Tu me rends fier. Je vous aime les gars. Félicitations », a-t-il légendé.

“Ils sont talentueux”, a déclaré Fox au Post quelques jours plus tard. Peu importe d’où vous venez.

Il se trouve qu’ils sont, a-t-il ajouté, d’Arlington.

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