Tekenen, wonderen en het ontstaan ​​van religieuze geschiedenis

Als je aan een historisch tijdperk werkt vóór de vrij moderne tijd, raak je snel gewend aan het idee dat kosmische aangelegenheden en natuurrampen nauw verbonden zijn met de mens. Vanuit een modern perspectief, vergt het een echte inspanning van de verbeelding om de bovennatuurlijke rechtvaardigingen te begrijpen die zo vaak worden toegevoegd om deze wereldse acties strikt te verklaren. Vroege kroniekschrijvers en historici noemen vaak natuurrampen zoals aardbevingen, vulkanen of perioden van extreme kou of hitte, en rampen zoals hongersnood, droogte en pest. Moderne historici stellen het op prijs om dergelijke verslagen te hebben als datapunten voor wetenschappelijke of medische geschiedenis, maar destijds werden ze in een totaal andere context gepresenteerd, als krachtige factoren die de beleidsvorming aandreven. Dat wijst op een van de grootste conceptuele verschillen die het moderne wereldbeeld scheidt van die van vrijwel alle eerdere tijdperken, en die overgang vormt een van de grootste veranderingen in de geschiedenis van religie. We negeren die schijnbaar irrelevante wetenschappelijke aantekeningen met het risico dat we de religieuze en politieke geschiedenis van vroegere tijden niet begrijpen – in de meeste gevallen niet dat er enig verschil was tussen religieus en politiek.

Gewoon willekeurig, uit vele mogelijke voorbeelden in talloze samenlevingen (en zeker niet alleen westerse en christelijke), las ik de Angelsaksische kroniek:

733 Dit jaar veroverde Ethelbald Somerton; en de zon werd verduisterd, en de hele schijf van de zon was als een zwart schild. En Acca werd uit zijn bisdom verdreven.

734 Dit jaar was de maan alsof hij met bloed was besprenkeld; en aartsbisschop Tatwine en Bede stierven, en Egbert werd tot bisschop gewijd. ….

744 Dit jaar gaf Daniël de zetel van Winchester op, en Hunferth volgde het bisdom op: en men zag de sterren snel schieten: en Wilfrid de jongere, die bisschop van York was, stierf op de derde dag vóór de Kalends van mei. …

773 [774?] Dit jaar verscheen er een vurig kruisbeeld aan de hemel na zonsondergang: en hetzelfde jaar vochten de Mercianen en de Kentish-mannen in Otford; en wonderlijke adders werden gezien in het land van de Zuid-Saksen.

Het is geweldig om die verwijzingen naar verduisteringen, kometen en meteorenregens te hebben, maar destijds waren ze duidelijk bedoeld als hemelse aankondigingen of voortekens van grote gebeurtenissen. Merk op hoe nauw de gebeurtenissen in de lucht verbonden zijn met veldslagen en doden. Trouwens, dat vurige kruis in de lucht in 774 is nog steeds erg intrigerend. Hoogstwaarschijnlijk was het een zonnedeeltjesstorm op epische schaal, vele malen sterker dan de veel bestudeerde Carrington-gebeurtenis van 1859. In het kort, een kolossale zonnevlam veroorzaakte een even indrukwekkende geomagnetische storm. Wat HET DING ook was, het liet sporen achter in de koolstof 14-niveaus in bomen tot in Japan. Trouwens, als zoiets als de 774-gebeurtenis vandaag zou plaatsvinden, zou het communicatiesystemen over een groot deel van de planeet afsluiten. Gelukkig voor hen hadden de Angelsaksen geen internet.

Tekenen, wonderen en het ontstaan ​​van religieuze geschiedenis

Deze houding ten opzichte van natuurlijke wonderen was zeer wijdverbreid en misschien wel universeel. Chinese bronnen zijn nauwgezet in het vastleggen van dergelijke kosmische gebeurtenissen en proberen te begrijpen wat ze zouden kunnen betekenen voor het lot van het rijk. En hier is een belangrijk punt. Dergelijke tekenen en wonderen waarschuwen niet alleen voor toekomstige gebeurtenissen, maar ze eisen ook actie en geven vorm aan het beleid. In 718 meldt de (Byzantijnse) Chronicle of Theophanes een formidabele aardbeving in Syrië, die voorafging aan belangrijke beleidsbeslissingen binnen het kalifaat. Of om precies te zijn, zegt Theophanes, omdat er was zo’n aardbeving geweest, daarom de kalief, Umar II, ondernam een ​​morele en religieuze hervorming, verbood wijn uit zijn steden en drong er bij christenen op aan zich tot de islam te bekeren.

Dit is allemaal heel erg in mijn gedachten op dit moment terwijl ik werk aan de geschiedenis van Beeldenstorm, de campagne van Romeins/Byzantijnse keizers om afbeeldingen of iconen te verwijderen van kerken en openbare gebouwen, omdat ze als afgodisch kunnen worden beschouwd. Dus waarom is het gebeurd? Toen de patriarch Nikephoros zijn verslag schreef over de oorsprong van de strijd, lijkt zijn verklaring verrassend eenvoudig. In 726, zegt hij, was er een angstaanjagende vulkaanuitbarsting op de eilanden Thera en Therasia. Keizer Leo III begreep dat dit een teken van goddelijke toorn was en concludeerde dat God boos was op de afgoderij die verband houdt met religieuze afbeeldingen. Daarom, begon hij zijn grote religieuze campagne. Moderne lezers vinden zo’n oppervlakkige verklaring op z’n best, en zullen eerder zoeken naar complexere verklaringen, maar daarin wellicht overbodig. In de context van die tijd zou zo’n verband met natuurrampen zeer aannemelijk en onontkoombaar hebben geleken.

Christenen van deze tijd, en vele eeuwen daarna, geloofden zonder enige twijfel dat God de wereld rechtstreeks bestuurde, zodat natuurrampen en plagen zijn ongenoegen weerspiegelden, dat op de een of andere manier moest worden gestild om ergere catastrofes te voorkomen. In die interpretatie volgden die gelovigen trouw de geschriften, die de onmisbare basis waren van aanbidding en liturgie. Toen ze met zo’n hemels teken werden geconfronteerd, moesten rijken en heersers dringend reageren door nauwer aan Gods wet te haken. Afhankelijk van de omstandigheden kan dit betekenen dat een dissidente minderheid wordt vervolgd of verwijderd, of dat goddelijke geboden strikt worden nageleefd. Een dergelijke voorlopige benadering ligt ten grondslag aan zoveel handelingen en beslissingen van christelijke heersers over afbeeldingen en iconen.

Nou, we zouden kunnen zeggen, wat verwacht je nog meer van de donkere middeleeuwen? Maar die zorg met hemelse tekenen hield comfortabel een millennium aan na de gebeurtenissen die ik beschrijf. In de vroegmoderne tijd debatteerden Europese christenen uitvoerig of het gepast was om te ontsnappen uit steden die geteisterd werden door de pest, aangezien zulke gebeurtenissen zo duidelijk door God opgelegde oordelen waren als straf voor wereldse zonden. En dat gaat verder dan het alomtegenwoordige geloof in astrologie dat het Europese denken domineerde, ten minste tot het einde van de zeventiende eeuw: het behield een volkstaal hiernamaals lang na die datum.

Pas na de Verlichting begonnen deze houdingen zelfs maar op de proef te worden gesteld. De komeet van 1680 veroorzaakte paniek in heel Europa, dreef apocalyptische angsten op en veroorzaakte nieuwe religieuze bewegingen. Pierre Bayle gebruikte de aflevering als reden om zijn ‘Verschillende gedachten’ te publiceren. Pensées Diverses, in 1682, een ingrijpende tirade tegen bijgeloof en inderdaad, tegen een groot deel van de katholieke orthodoxie. Hij plaatste de komeet onder meer stevig in het domein van de natuurwetenschap en liet zien waarom God nooit een kosmisch teken zou gebruiken om zijn aardse onderdanen te onderwijzen. De Pensées werd een krachtige invloed op het Verlichtingsdenken en religieus scepticisme, en markeerde een transformationeel moment in het Europese denken.

Natuurlijk werden de nieuwe benaderingen niet onmiddellijk algemeen aanvaard. De kwestie van goddelijke tekenen en wonderen was een cruciaal onderdeel van de controverse over de deïsten in de Britse wereld van het begin van de achttiende eeuw. Ook voor het eerst noemden traditioneel ingestelde gelovigen hemelse gebeurtenissen niet alleen als tekenen van Gods toorn (zoals ze altijd hadden gedaan), maar ze gebruikten die episodes ook om een ​​punt te scoren tegen hun sceptische rivalen. In 1704 rapporteerde journalist Daniel Defoe in zijn boek de monsterstorm die Engeland het voorgaande jaar teisterde De Storm, een tekst die soms wordt omschreven als de pionierswerk van de moderne journalistiek. Hij ging terdege in op de religieuze gevolgen van wat hij noemde “de grootste, de langste in duur, de breedste in omvang, van alle stormen en stormen waarvan de geschiedenis enig verslag geeft sinds het begin der tijden.” Zoals hij opmerkte:

Ik kan niemand geloven die zo geworteld is in atheïstische opvattingen, dat hij geen reden vond om te twijfelen of hij niet ongelijk had, en een beetje de mogelijkheid van een Opperwezen te vatten, toen hij de verschrikkelijke uitbarstingen van deze storm voelde. Ik kan er niet aan twijfelen of de verharde ziel van de atheïst trilde een beetje evenals zijn huis, en hij voelde dat een natuur hem enkele kleine vragen stelde; als deze – Vergis ik me niet? Er bestaat zeker zoiets als een God. Wat kan dit allemaal zijn? Wat is er aan de hand in de wereld?

Latere gelovigen dreven regelmatig de spot met sceptici vanwege hun koppige weigering om de duidelijke tekenen van de tijd te lezen en zich dienovereenkomstig voor te bereiden. Hier is de reactie van Charles Wesley op de catastrofale aardbeving in Lissabon van 1755, waarbij minstens dertigduizend mensen omkwamen, en die hij samen met het boek Openbaring in een context plaatste. Hoe kunnen onwetende stervelingen zo dwaas zijn om de gebeurtenis niet te waarderen in termen van Gods toorn over menselijke zonden?

Wee! Aan de mannen, op aarde die wonen,

Noch vrees th’ Almachtige frons,

Wanneer God al zijn toorn openbaart,

En stort zijn oordelen neer!

Zondaars, verwacht die zwaarste buien,

Om je God te ontmoeten, bereid je voor,

Wanneer zie! De zevende engel giet

Zijn flesje in de lucht!

Zie! Van hun wortels springen de bergen,

De bergen zijn niet gevonden,

Tot ver in de diepte getransporteerd,

En in de oceaan verdronken!

Jezus daalt neer in een gevreesde reeks

Om de Scharlaken Hoer te beoordelen:

En elk eiland is weggevlucht,

En Groot-Brittannië is niet meer!

Ze zinkt onder haar omringende vloed,

En nooit meer zal stijgen:

De aarde is weg, waarop wij stonden,

De oude schepping sterft!

De Scharlaken Hoer is natuurlijk het pausdom.

Onderschat nooit de bijdrage van dergelijke natuurrampen aan het in stand houden en cultiveren van apocalyptisch geloof, en niet alleen in het christendom.

Tot ver in de negentiende eeuw, en daarna, zien we nog steeds dat hemel en aarde zo nauw met elkaar verweven zijn in meerdere samenlevingen over de hele wereld. Bijna willekeurig merk ik op wat er in 1976 in China gebeurde, toen een verschrikkelijke aardbeving 300.000 mensenlevens kostte. De gebeurtenis verordende ook het radicale regime van voorzitter Ma, en leidde direct tot de omverwerping van dat regime en een massale opening naar de wijdere wereld. Welke taal de gewone mensen ook gebruikten om de gebeurtenis in te kaderen, het is moeilijk om te ontsnappen aan het idee dat het regime het mandaat van de hemel had verloren.

Dus als je vroege bronnen leest – oud, middeleeuws of vroegmodern – let dan altijd op die verwijzingen naar tekenen en wonderen. Ze deden er echt toe, en vooral voor elke vorm van religieuze geschiedenis.


Leave a Comment