Tweelingmoeders zijn niet vruchtbaarder – alleen meer geluk

Tweelinggeboorten zijn niet bepaald gebruikelijk. Bij mensen komen ze voor bij één tot drie procent van alle geboorten.

Eerdere studies van het fenomeen hebben geconcludeerd dat moeders van een tweeling vruchtbaarder zijn dan andere vrouwen. Dit komt omdat ze gemiddeld vaker bevallen dan andere moeders. Ze zijn genoemd ‘supermoeders‘ en worden beschouwd als robuuster en in betere gezondheid dan moeders van alleenstaande baby’s.

Nu heeft een internationale onderzoeksgroep ontdekt dat tweelingmoeders eigenlijk niet vruchtbaarder zijn dan andere vrouwen.

“Integendeel, wanneer een vrouw meerdere keren bevalt, is de kans groter dat ten minste één van deze geboorten een tweeling zal zijn. Tweelingmoeders zijn geen supermoeders, maar hebben meer kansen gekregen’, zegt Gine Roll Skjærvø, senior engineer en menselijk gedragsbioloog bij de afdeling Biologie van NTNU.

Tweelingmoeders zijn niet vruchtbaarder – alleen meer geluk

Een supermama, maar niet per se een ‘supermoeder’.

100.000 geboorten onderzocht

De onderzoeksgroep beoordeelde 100.000 Europese geboorten uit het pre-industriële tijdperk, dus de dataset is groot.

In het pre-industriële tijdperk “hadden we natuurlijke vruchtbaarheid met grote gezinsgroottes. Er waren geen anticonceptie of andere methoden om het aantal kinderen onder controle te houden en er bestond geen kunstmatige voortplantingstechnologie”, zegt Skjærvø.

Zij en Eivin Røskaft, een professor aan dezelfde afdeling, waren verantwoordelijk voor de Noorse bijdragen aan de internationale onderzoeksgroep. Skjærvø droeg levensgeschiedenisgegevens bij die waren verzameld uit parochieregisters in Soknedal en Smøla in Midden-Noorwegen. Deze gegevens gebruikte ze ook tijdens het werken aan haar doctoraat. De resultaten zijn onlangs gepubliceerd in Natuurcommunicatie.

Grotere gezondheidsrisico’s, dus waarom zijn er tweelingen?

Tweelingen komen voor bij mensen over de hele wereld, ondanks het feit dat ze voor, tijdens en na de geboorte gepaard gaan met een veel groter gezondheidsrisico voor zowel moeder als kind.

“Vanwege deze hogere kosten lijkt het erop dat natuurlijke selectie en evolutie hebben geselecteerd tegen tweelinggeboorten”, aldus het onderzoeksteam. Maar, vroegen ze zich af, waarom hebben diezelfde mechanismen ze niet volledig verwijderd?

Een veelvoorkomende verklaring is dat het risico op overlijden bij de geboorte van een tweeling deels wordt gecompenseerd door een hogere vruchtbaarheid. Als het goed gaat, heb je twee keer zoveel nakomelingen om je genen door te geven.

Het idee is dat vrouwen die vruchtbaarder zijn dan gemiddeld vaker twee eicellen vrijgeven tijdens de eisprong. In dat geval is de geboorte van een tweeling een teken dat je vruchtbaarder bent. Veel studies hebben deze theorie ondersteund.

Kinderen zijn een zegen.  Tweelingen moeten een dubbele zegen zijn.

Kinderen zijn een zegen. Tweelingen moeten een dubbele zegen zijn.

Gebrekkige analyse die al meerdere jaren wordt gebruikt

Maar de nieuwe studie vindt fouten in de eerdere onderzoeksmethoden en analyses en roept de vraag op wat er eigenlijk eerst komt.

“Eerdere studies zijn problematisch omdat ze ons niet kunnen vertellen of moeders met een tweeling vaker bevallen omdat ze bijzonder vruchtbaar zijn, of omdat de bevalling vaker de kans vergroot dat een van deze geboorten een tweeling zal zijn”, hoofdauteur Alexandre Courtiol van het Leibniz Institute for Zoo and Wildlife Research in Duitsland, zegt.

De nieuwe resultaten laten zien dat vrouwen die een tweeling krijgen niet ongewoon vruchtbaar zijn. Het vorige onderzoek haalde oorzaak en gevolg door elkaar.

“Als een moeder vaker bevalt, is de kans groter dat een van deze geboorten een tweeling zal zijn – net zoals je meer kans hebt om te winnen als je meer loten koopt, of een auto-ongeluk krijgt als je veel rijdt ”, zegt Ian Rickard, een hoofdauteur van de Durham University in het VK.

Rekening houdend met dit loterij-effect, vinden de onderzoekers dat moeders van een tweeling eigenlijk minder vaak bevallen dan anderen, niet vaker. Deze nieuwe bevinding staat in schril contrast met de vorige.

Nieuwe methoden leverden nieuwe resultaten op

De 14 onderzoekers gebruikten pre-industriële data uit Noorwegen, Zweden, Finland, Duitsland en Zwitserland.

“Al deze gegevens zijn afkomstig uit oude parochieregisters die zijn gedigitaliseerd”, zegt medeauteur Virpi Lummaa van de Universiteit van Turku in Finland.

Co-auteur François Rousset van het Institut des Sciences de l’Evolution in Montpellier, Frankrijk, voegt hieraan toe: “Om de statistische valkuil te vermijden waarin andere studies zijn beland, moesten we ook geavanceerde statistische procedures gebruiken.”

De val is zo gewoon dat hij een eigen naam heeft: ‘Simpson’s paradox’.

Er is nog veel dat we niet weten over een tweeling.

Er is nog veel dat we niet weten over een tweeling.

Belangrijke info voor de gezondheidszorg

De relatie tussen tweelinggeboorten en vruchtbaarheid is niet alleen een academische kwestie. Ook voor de zorg is het interessant.

Studies die proberen te begrijpen hoe de vruchtbaarheid van vrouwen kan worden verhoogd, zijn vergeleken met moeders met en zonder een tweeling. Maar Erik Postma, een co-auteur van de Universiteit van Exeter in het VK, wijst erop dat dergelijke onderzoeksontwerpen de factoren over het hoofd zien die kunnen verklaren waarom een ​​vrouw vruchtbaar is, en ons dus beletten meer te begrijpen over de verschillen in fysiologie tussen vrouwen die bevallen van een tweeling en degenen die dat niet doen.

Kortom, het kritiekloos vergelijken van groepen vrouwen met en zonder tweeling kan ons ertoe brengen het tegenovergestelde te geloven van wat werkelijk waar is. Deze groeperingen kunnen ofwel de effecten van twinning- en vruchtbaarheidsgenen verbergen waar ze bestaan, of omgekeerd, de illusie wekken als ze niet bestaan.

Veel dat we nog niet weten

“Er is nog steeds veel dat we niet begrijpen over tweelingen. Maar onze studie suggereert dat twinning om twee redenen niet door natuurlijke selectie is geëlimineerd’, zegt Courtiol.

De eerste reden is dat tweelinggeboorten het gevolg kunnen zijn van het vrijkomen van twee eieren tijdens de eisprong. Dit compenseert de verhoogde kans op een miskraam met toenemende leeftijd, en komt alle behalve de jongste moeders ten goede.

Ten tweede, als het risico op vroege sterfte van een tweeling niet te hoog is, wordt het hebben van een tweeling geassocieerd met grotere gezinnen, ook al bevallen vrouwen met een tweeling minder vaak. Dit komt natuurlijk omdat een tweeling twee nakomelingen toevoegt in plaats van één aan een gezin.

Referentie:

Rickard et al. Moeders met hogere twinningwinsten hadden een lagere vruchtbaarheid in pre-industrieel Europa, Natuurcommunicatie2022. DOI: 10.1038/s41467-022-30366-9

Leave a Comment