Zal China zijn daad opruimen als er meer ruimteafval naar de aarde valt? | China

In de komende dagen zal een stuk raket van 23 ton met ongeveer 25.000 mijl per uur naar de aarde vallen. Veel ervan kan opbranden bij terugkeer, maar een aanzienlijk deel zal dat niet doen.

Het zou als één stuk kunnen landen, maar waarschijnlijker met evenveel, verspreid over een gebied tot honderden kilometers breed. Wetenschappers hebben de waarschijnlijke impactzone teruggebracht tot 41 graden noorderbreedte en 41 graden zuiderbreedte, een regio die een groot deel van de VS en Zuid-Amerika, Afrika, het Midden-Oosten, het grootste deel van Azië en heel Australië beslaat, behalve het eiland Tasmanië.

Verder zijn de voorspellingen dubieus.

“Een paar uur nadat het weer in de atmosfeer is terechtgekomen, weten we waar het was”, zegt dr. Jonathan McDowell, een astrofysicus aan het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. “Een paar uur voordat we misschien weten wanneer we binnen drie uur moeten zijn … Maar in die tijd gaat de raket helemaal rond de aarde met 17.000 mijl per uur. Dus als je een uur onderweg bent, ben je ook 17.000 mijl verder.”

Naar alle waarschijnlijkheid zal het ruimteafval, dat afgelopen zondag is weggegooid bij de lancering van de Long March 5B in China, geen bevolkt gebied raken. Ondanks dat 80% van de wereldbevolking in de risicozone woont, wordt slechts 0,1% ervan als bevolkt beschouwd.

“Al het andere is oceaan, bos of landbouwgrond”, zegt dr. Shane Walsh, een research fellow bij het International Center for Radio Astronomy Research. “Het is uiterst onwaarschijnlijk dat het schade of verlies van mensenlevens veroorzaakt.”

Ruimtewachters zijn misschien niet al te bezorgd, maar ze zijn niet bepaald blij met de situatie. De impact zal vergelijkbaar zijn met een klein vliegtuigongeluk, zeggen experts, en waarschijnlijk veel minder dodelijk dan raketaanvallen en ongevallen die elke dag elders plaatsvinden. Maar het risico kan worden beperkt.

De lancering van zondag was de derde van de 5B-serie en leverde een nieuwe laboratoriummodule af aan het Tiangong-ruimtestation. De raketten van de meeste landen scheiden de draagraket van de lading voordat ze de atmosfeer verlaten, met een extra motor op de lading die een laatste boost geeft en de draagraket op een meer voorspelbare manier laat vallen.

Maar China lijkt geen gewicht te willen besteden aan de tweede motor, en zijn 5B-raket – een van de grootste in gebruik – duwt in plaats daarvan volledig in een baan voordat hij wordt gescheiden. Het lanceringsgedeelte ter grootte van een bus reist dan dagen of weken door een baan voordat het opnieuw de atmosfeer van de aarde binnengaat. Ergens.

In mei 2020 werden twee dorpen in Ivoorkust getroffen door objecten – waaronder een stuk pijp van 12 meter lang – dat afkomstig leek te zijn van een Chinese Long March 5B die die dag zou landen.

Zal China zijn daad opruimen als er meer ruimteafval naar de aarde valt?  |  China
Puin dat in 2020 uit de ruimte viel in het dorp N’Guessankro, in het centrum van Ivoorkust. Foto: AFP/Getty Images

Nadat de tweede 5B-draagraket vorig jaar onschadelijk in zeeën bij de Malediven was geland, beschuldigde een NASA-beheerder, Bill Nelson, China ervan “niet te voldoen aan verantwoorde normen met betrekking tot hun ruimtepuin”.

China verwerpt de beschuldiging. Deze week zei de woordvoerder van het ministerie van Buitenlandse Zaken, Zhao Lijian, dat de Chinese ruimteverkenning altijd had gehandeld “in overeenstemming met het internationaal recht en … de gewoonte”, en dat de kans dat het puin schade zou veroorzaken “extreem laag” was.

Zhao zei dat de eenheid was ontworpen met niet-gespecificeerde “speciale technologie” en dat de “overweldigende meerderheid” van zijn componenten zou verbranden bij terugkeer in de atmosfeer.

Walsh zei: “Ze beweren van de laatste twee lanceringen te hebben geleerd en een of andere controlemethode toe te voegen, maar het EU-volgnetwerk toonde aan dat deze eenheid aan het kantelen is, wat betekent dat hij niet wordt gecontroleerd.”

Prof Chao Chi-Kuang, het hoofd van de afdeling ruimtewetenschap van de Nationale Centrale Universiteit van Taiwan, merkte op dat er andere ongecontroleerde terugkeer was geweest met puin dat de aarde raakte, en niet alleen door China. Het is bekend dat NASA een boete van $ 400 kreeg voor zwerfvuil toen delen van zijn Skylab-ruimtestation in de jaren zeventig West-Australië troffen. (Het is nog steeds niet betaald.)

Chao zei dat de lanceringen in China onvoorspelbaarder waren, en met grotere stukken, en “natuurlijk zijn mensen in dit geval bang”, maar hij beschuldigde de media ook van alarmisme. “Mensen denken dat er iets heel zwaars en groots boven ons hoofd hangt. Maar ik denk dat als China schade kan voorkomen, ze het zullen voorkomen’, zei hij.

Mocht het puin iets raken of, erger nog, iemand, dan krijgen de getroffenen een schadevergoeding. Maar verder zijn er geen internationale regels om ongecontroleerde terugkeer te voorkomen of te beperken.

“Het is een interessante eigenaardigheid van de ruimtewet dat als je schade aanricht, je daarvoor aansprakelijk bent, maar als je iets riskant doet en ermee wegkomt … dan kom je ermee weg”, zei McDowell.

De VS en de EU hebben risicobeoordelingen ingebed en zullen niet starten als de kans op het veroorzaken van letsel groter is dan één op 10.000. China lijkt een veel lagere lat te hebben.

In april vonden dorpelingen in een afgelegen deel van India wat leek op grote delen van een Chinese Long March 3B-raket die in februari werd gelanceerd. Lanceringen vanaf de in het binnenland gelegen Xichang-satellietlanceringsplaats regenen routinematig puin op gemeenschappen, waarbij ambtenaren evacuatieberichten uitvaardigen voor bewoners om “uw locatie snel aan te passen”.

Walsh zei dat China terecht trots was op zijn ruimteprogramma en dat de lanceringen een PR-coup zouden moeten zijn. In plaats daarvan zijn er wereldwijde krantenkoppen met verschillende alarmniveaus.

McDowell en Walsh hopen dat de slechte publiciteit veranderingen in toekomstige lanceringen zal aanmoedigen. “Ik denk dat ze zich een beetje schamen voor de slechte publiciteit,” zei McDowell. “Ik denk dat ze weten dat dit nu als een probleem wordt beschouwd. Ze zullen het misschien nooit toegeven, maar misschien zullen we zien – zonder dat ze het noemen – dat de volgende generatie [of rockets] zullen zich beter gedragen en veiliger binnenkomen.”

Leave a Comment